Les parachutes Crew Dragon de SpaceX sont presque prêts pour les astronautes de la NASA

Selon SpaceX, les parachutes «Mk3» améliorés de Crew Dragon sont presque prêts à ramener les astronautes sur Terre en toute sécurité. Ils doivent passer quelques tests consécutifs pour que la NASA dispose des données nécessaires à leur qualification.

Bien que SpaceX espérait initialement poursuivre un programme d’atterrissage propulsif pour les capsules spatiales Crew Dragon et Cargo Dragon, cet effort a été annulé afin d’éviter les augmentations de coûts et les retards importants engendrés par les exigences de certification de la NASA en matière de certification. Déjà conçu avec des parachutes en guise de secours, SpaceX a rapidement fait pivoter et redéfini ces parachutes en tant que méthode principale (sinon unique) pour ramener doucement les astronautes sur Terre.

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Cette décision a probablement été prise à la fin de 2016 ou au début de 2017 et le président-directeur général, Elon Musk, a annoncé l'annulation du programme, ainsi que des plans d'atterrissages sur Mars du «Dragon rouge», en juillet 2017. Au cours des 18 prochains mois, SpaceX a travaillé avec les fournisseurs et la NASA pour concevoir et testez un système de parachute conformément aux normes extrêmement rigides de l'agence spatiale. Par coïncidence, Cargo Dragon a subi un échec important en parachute (mais il pouvait survivre) la même année, lorsque l’une de ses trois goulottes principales n’a pas été déployée avant l’effondrement. De plus, les premiers parachutes «Mk1» de Crew Dragon ont subi leurs propres échecs lors des essais.

Une variante de Mk2 a été conçue et construite pour prendre en compte les problèmes de Mk1, mais elle a également connu des échecs lors des essais sur le terrain, ayant notamment du mal à passer à travers des essais simulant l’échec d’un des principaux parachutes du Dragon. En conséquence, la NASA a également demandé à SpaceX d’ajouter un quatrième parachute, ce qui nécessitait une toute nouvelle série de tests et d’expérimentation en raison de la dynamique très différente qu’il avait introduite. Les tests Mk2 se sont poursuivis jusqu'en 2019, mais SpaceX a rapidement changé de cap et collaboré avec son fournisseur pour concevoir un parachute «Mk3» encore plus amélioré, s'appuyant sur un programme de pointe pour modéliser le déploiement du parachute avec une précision inégalée.

En 2019, SpaceX a commencé à tester de manière approfondie les parachutes Mk3 avec divers tests de chute. Malheureusement, même Mk3 a subi une ou deux défaillances au début, ce qui a amené SpaceX et son fournisseur à affiner encore davantage la conception.

“(En octobre et novembre), SpaceX a déclaré avoir réalisé avec succès 13 tests consécutifs des nouveaux parachutes Mk3 de Crew Dragon en moins de deux semaines. C’est ainsi que les attentes de Bridenstine (administrateur de la NASA) ont été dépassées, puisque SpaceX a dépassé ses prévisions de 10 tests en moins de trois semaines à peine de la fenêtre provisoire de 12 semaines qu’il avait programmée. SpaceX a maintenant tout le temps nécessaire pour continuer à tester les parachutes de Crew Dragon ou à recentrer ses efforts sur d’autres défis de qualification tout aussi importants.

Avant ces treize succès consécutifs, SpaceX avait subi deux échecs lors des tests Mk3 avec un seul parachute. Les deux premiers tests de développement de la conception Mk 3 ont utilisé des charges beaucoup plus élevées que celles que les parachutes pourraient jamais voir en opération, dans le but de mieux comprendre les marges globales de conception et les performances du système. Après une période d'itération rapide avec le fournisseur de parachutistes Airborne Systems, les fautes responsables de ces deux échecs de stress test ont été résolues et les tests de chute ultérieurs ont confirmé que les suspentes de Mk3 – les nombreuses reliées reliant le parachute à Crew Dragon – sont bien plus fortes que celles de Mk2. "

Teslarati – 3 novembre 2019

Dans le dernier chapitre de la saga du parachutage Crew Dragon, le 4 décembre, SpaceX a tweeté que les chutes améliorées de la sonde spatiale Mk3 avaient récemment terminé leur septième "test système" réussi. Le 3 novembre, le chef de la direction, Elon Musk, a tweeté qu'un test de ce type avait déjà été effectué mais que SpaceX souhaitait réussir dix tests consécutifs avant de pouvoir avoir pleinement confiance en ses parachutes améliorés.

Juste quatre parachutes sympas, suspendus. (SpaceX)

Si les sept tests que SpaceX décrit maintenant font partie de la même série planifiée que celle qui a débuté début novembre, ces sept tests ont probablement été des succès consécutifs et ne laissent que trois autres tests (à donner ou à prendre). Des tests supplémentaires pourraient bien être nécessaires par SpaceX, la NASA ou les deux parties, mais si Mk3 continue d’être aussi performant qu’il l’a fait au cours des deux derniers mois, les systèmes de récupération de Crew Dragon devraient fonctionner correctement. bien sur le chemin de la certification de la NASA. Une fois que la NASA aura donné son feu vert aux parachutes de Crew Dragon (et à toutes les autres facettes du vaisseau spatial), SpaceX pourra poursuivre sa mission Demo-2, qui sera le lancement inaugural de l'astronaute de SpaceX et marquera probablement le premier lancement des États-Unis. astronautes dans près de neuf ans.

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