Un virus étranger? La NASA devrait se concentrer sur ne pas l’apporter sur Terre

OPINION

Bloomberg

Cet été, la National Aeronautics and Space Administration (POT) lancera un rover (également appelé astromobile) conçu pour prélever des échantillons de la surface de Mars et les stocker jusqu’à ce qu’ils puissent finalement être renvoyés sur Terre.

À leur arrivée, selon un ancien scientifique du POT, ils seront « mis en quarantaine et traités comme s’ils étaient le virus Ebola jusqu’à preuve du contraire ».

Sa déclaration a provoqué une certaine sensation médiatique, et c’est compréhensible. Au milieu d’un pandémieLes Américains ne sont pas prêts pour un autre importé de l’espace. Mais prêts ou pas, les États-Unis et d’autres nations capables de l’espace doivent commencer à mettre à jour les mesures de protection planétaire pour une nouvelle ère de vol spatial.

Dans les années à venir, Initiatives de la NASA sur Mars ils seront probablement imités par d’autres pays. Les entreprises spatiales privées ambitieuses ont hâte de continuer avec leurs propres robots (et peut-être éventuellement des humains). Des directives de sécurité plus claires sont essentielles à la fois protéger la Terre como pour s’assurer qu’un public prudent est à l’aise avec les prochaines étapes de l’humanité dans le système solaire.

Bien sûr, personne ne sait s’il y a de la vie dans d’autres parties de l’univers. Cependant, depuis le milieu des années 50, les scientifiques réfléchissent à des moyens d’empêcher les formes de vie extraterrestres de polluer la Terre (et vice versa).

En 1967, le Traité sur l’espace extra-atmosphérique il a codifié un consensus sur le fait que les États membres devraient éviter «des changements défavorables dans l’environnement terrestre résultant de l’introduction de matières extraterrestres». Lorsque les astronautes d’Apollo XI sont revenus de la Lune en 1969, ils ont été immédiatement scellés dans une chambre de décontamination pendant trois semaines, au cas où ils auraient transporté des micro-organismes lunaires à Houston.

Au cours des années suivantes, les directives de protection planétaire ont été progressivement mises à jour. Le Comité de recherche spatiale (ou COSPAR), un groupe de recherche mondial, a conçu des protocoles non contraignants pour divers types de missions et a sagement demandé que toute >, c’est-à-dire une forme de vie, reste contenue dans l’atterrissage. . Dans la POTLe Bureau de protection planétaire s’assure qu’ils suivent ces directives et d’autres lors de la planification de nouvelles missions.

Bien que ces règles aient fonctionné suffisamment bien lorsque la NASA s’est concentrée principalement sur la protection d’autres planètes, elles se révèlent incomplètes ou obsolètes à une époque de missions ponctuelles comme le retour de l’échantillon de Mars.

En 2018, un examen de la National Academy of Sciences a indiqué qu ‘ »il ne semblait y avoir aucune base scientifique solide » pour certaines des règles de protection planétaire de l’agence. Et même alors qu’elle se prépare à lancer le nouveau rover sur Mars en juillet, la NASA n’a pas encore élaboré de politiques sur la façon de distribuer en toute sécurité les échantillons retournés aux scientifiques.

Pendant ce temps, les sociétés spatiales privées ont de plus en plus la technologie et l’ambition de faire leurs propres visites sur Mars. Elon Musk, fondateur de SpaceX, dit qu’il espère y envoyer une mission habitée en 2024.

Si l’entreprise parvient à respecter ce délai improbable, elle pourrait complètement éviter les exigences de protection planétaire. À l’heure actuelle, aucun organisme fédéral n’a compétence pour autoriser et superviser une telle mission. Entre autres problèmes, cette lacune réglementaire empêche les États-Unis de se conformer au Traité sur l’espace extra-atmosphérique.

S’attaquer à ces problèmes est essentiel, et pas seulement pour éviter la menace d’Andromède dans la vie réelle. D’une part, les mesures prises par les États-Unis seront désormais adaptées par le COSPAR et deviendront une norme mondiale non contraignante, ce qui devrait contribuer à garantir la sécurité de cette nouvelle ère spatiale. Dans le même temps, un public marqué par le coronavirus est susceptible de se méfier de toute mission spatiale nécessitant des stratégies de confinement au niveau Ebola.

Si la NASA et d’autres personnes sur le vaisseau spatial veulent assurer aux gens qu’ils ne devraient pas s’inquiéter Ebola martienIls doivent démontrer que leurs efforts de sécurité sont aussi sûrs que leur ingénierie.

Pour commencer, la NASA devrait réévaluer ses mesures de protection planétaire à la lumière des récents progrès technologiques et s’assurer de combler toutes les lacunes. Vous devez également créer un forum permanent dédié à la mise à jour de ces politiques si les circonstances le justifient.

Imposer des exigences de sécurité aux sociétés spatiales privées est une question compliquée qui nécessitera finalement une action de la part du Congrès. Mais en attendant, la NASA devrait lier la conformité avec la protection planétaire à l’admissibilité aux contrats fédéraux.

On ne sait pas quand et où le prochain surviendra. pandémie. Mais avec un peu de soin, la NASA et ses partenaires peuvent garantir qu’elle ne sera pas extraterrestre.

* Adam Minter est chroniqueur d’opinion pour Bloomberg.

* Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction de Bloomberg LP et de ses propriétaires. Ni d’El Financiero.

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