COVID-19 va-t-il anéantir les tribus d’Amazonie?

CALI, Colombie — Il n’y a nulle part où se cacher du nouveau coronavirus. Même la forêt amazonienne – l’une des régions sauvages les plus reculées du monde – est désormais criblée d’infection. Malheureusement, COVID-19 dévaste également les communautés autochtones fragiles de la région, mettant en danger des cultures et des groupes de population entiers.

L’Organisation panaméricaine de la santé (OPS) estime qu’il y a au moins 20000 cas de coronavirus actifs dans le bassin de l’Amazon, qui est le plus grand bassin versant du monde et abrite de nombreuses communautés autochtones, y compris des tribus isolées qui survivent sans contact soutenu avec le monde extérieur.

La PAHO a averti la semaine dernière que les peuples autochtones qui «vivent à la fois dans des villages isolés avec un accès minimal aux services de santé et dans des villes densément peuplées… subiront un impact disproportionné» si des mesures ne sont pas prises rapidement pour atténuer la pandémie.

Jusqu’à présent, ces mesures ne semblent pas susceptibles d’être prises rapidement, voire pas du tout. Les dirigeants régionaux et les populistes d’extrême droite comme le Colombien Iván Duque et le Brésilien Jair Bolsonaro se sont inspirés de l’insouciance agressive du président américain Donald Trump. Ils ont pris fermement position contre les efforts d’aide financière et les dépenses consacrées aux infrastructures de santé pour juguler l’épidémie, tout en minimisant la crise à des fins politiques.

L’une des régions désignées par l’OPS comme particulièrement touchées est l’État colombien d’Amazonas, qui se trouve à la frontière avec le Brésil, l’un des leaders mondiaux des infections à coronavirus. Les tests dans ce pays de 212 millions d’habitants sont très limités et, selon les chiffres du Worldometer, sur les 735 000 personnes environ qui ont subi des tests, près de 350 000 cas (soit 47%) se sont révélés positifs. Il y a eu plus de 22 000 décès, et ce nombre devrait augmenter de façon exponentielle. Telle est la propagation de la maladie au Brésil au point que l’administration Trump a imposé dimanche une interdiction de voyager.

« L’Amérique du Sud est devenue le nouvel épicentre de la maladie », a déclaré vendredi vendredi Michael Ryan, chef du programme d’urgence de l’Organisation mondiale de la santé.

L’histoire continue

La Colombie a fermé et militarisé la frontière avec le Brésil pour tenter d’empêcher un afflux de transmissions. Mais le trafic de bateaux en cours sur l’Amazonie, ainsi qu’un vaste réseau de sentiers de jungle clandestins, constituent toujours une frontière poreuse et un nombre de cas en spirale rapide.

Julio López, président de l’Organisation des peuples autochtones de l’Amazonie colombienne [OPIAC], a déclaré que les tribus indigènes de la région risquaient d’être «exterminées» en raison de la crise sanitaire.

«Nous pourrions être confrontés à la disparition de cultures entières. Nos aînés meurent. Notre mode de vie est en danger », a-t-il déclaré au Daily Beast. En raison du verrouillage, «les champs ne sont pas surveillés et nous ne pouvons pas les travailler. Alors, que mangerons-nous quand viendra la saison des pluies? »

Des corps pourris dans la rue: le chaos COVID-19 s’accroche à l’Équateur

Le siège social de l’OPIAC est situé dans la capitale d’Amazonas, Leticia, une ville d’environ 50 000 habitants à une jonction du fleuve appelé Tres Fronteras (Trois frontières) où la Colombie, le Brésil et le Pérou se rencontrent tous. Parce que les peuples ethniques vivaient ici bien avant que les frontières nationales ne soient tracées, ils prêtent généralement peu d’attention à ces divisions artificielles au sein de leurs terres ancestrales. En effet, les familles vivent souvent d’un côté de la triple frontière et travaillent des fermes de subsistance de l’autre. Ces conditions ont déjà contribué à l’effondrement du système de santé d’Amazonas et à la rareté des tombes disponibles à Leticia.

«Le gouvernement prend des précautions maintenant, mais il est trop peu trop tard», explique López. «Ils ont mis des soldats dans les rues pour contrôler les passages officiels, mais la frontière est immense. Il n’y a aucun moyen de tout patrouiller.  »

«TRÉSORS NATIONAUX»

La population indigène d’Amazonas vivant en milieu urbain reste tributaire des expéditions de riz, de céréales et d’autres produits de base du Brésil profond. Le trafic transfrontalier signifie qu’Amazonas a le pire taux d’infection par habitant de toute la Colombie, tout en étant l’un des États les plus mal équipés et les plus pauvres de ce pays andin.

« La situation à Amazonas est préoccupante en raison de la concentration des cas [and] parce que les ressources sont assez limitées « , explique le Dr Alfonso Rodríguez-Morales, chercheur principal à l’Association colombienne des maladies infectieuses. Il dit que le nombre de cas par habitant pour Amazonas est 9,5 fois supérieur à celui de Carthagène et 22 fois supérieur à Bogota.

Le manque de kits de test et d’équipement de laboratoire en Amazonie signifie que le véritable taux d’infection est probablement beaucoup plus élevé que les chiffres du gouvernement indiquent. De même, le nombre officiel de morts au siège municipal de Leticia est de 35 pour le moment, mais le personnel médical affirme qu’il y a des dizaines de décès non enquêtés supplémentaires qui sont probablement liés à l’épidémie. La ville n’a qu’un petit hôpital et aucune unité de soins intensifs. Selon López, il n’y avait qu’un seul ventilateur à Leticia, mais il est maintenant en panne.

Le nombre croissant de victimes dans la ville et les zones périphériques appartient à une variété de groupes ethniques, notamment les Huitoto, Moru, Ocaina et Bora.

« J’ai supplié Bogotá pour que des avions évacuent notre population vers d’autres villes avec [ICU] des installations et des ventilateurs », explique Lopez. « Mais ils n’ont encore envoyé aucune aide. »

A quelques heures en amont de Leticia, dans le village de Puerto Nariño, la clinique locale a identifié 46 cas. Parce que la clinique ne dispose que d’un lit, les patients les plus malades sont envoyés dans la capitale du district via une ambulance qui ne peut transporter que deux victimes à la fois.

«Ma crainte est que si cela continue comme ça, nous serons complètement submergés et à court de fournitures», explique le Dr Diane Rodriguez, l’une des rares médecins et infirmières du personnel du petit avant-poste de santé de Puerto Nariño.

«Amazonas est un paradis et les visiteurs étrangers adorent venir ici», explique Rodriguez. Pourtant, malgré les dollars touristiques provenant des croisières fluviales, des randonnées dans la jungle et des visites de «villages tribaux» qui affluent depuis des décennies, les coffres de l’État sont vides et les ressources vitales sont rares et le système de santé lamentable. « Pour cette raison », explique Rodriguez, « les peuples autochtones qui devraient être traités comme des trésors nationaux courent désormais de grands risques ».

Antonio Bolívar, un aîné Huitoto qui a joué un rôle principal dans le film nominé aux Oscars Embrace of the Serpent, a succombé à COVID-19 le 1er mai. Bolívar avait 72 ans.

CONDITIONS SOUS-JACENTES

Malheureusement, l’indifférence de la fonction publique n’a rien de nouveau. En fait, bon nombre des facteurs de santé sous-jacents qui rendent les peuples autochtones particulièrement sensibles au coronavirus sont le résultat d’années de négligence gouvernementale.

«Les peuples autochtones souffrent à la fois du manque d’accès aux soins de santé – avec ses effets sur les maladies à long terme, les problèmes chroniques et les comorbidités – qui les rendent plus vulnérables au coronavirus», explique Bret Gustafson, professeur d’anthropologie à l’Université de Washington à St. Louis, spécialisée dans les mouvements indigènes d’Amérique latine.

« [They] n’ont pas accès au traitement lorsqu’ils sont touchés par le COVID et manquent de moyens pour s’auto-isoler ou mettre en quarantaine efficacement lorsqu’ils sont touchés », explique Gustafson. Tout cela «intensifie les impacts» de la pandémie.

Selon le Dr Rodriguez, certaines de ces conditions spécifiques incluent le diabète, l’hépatite, la tuberculose et même le VIH.

«De nombreux ménages n’ont même pas accès à l’eau potable», dit-elle. «Au lieu de pouvoir s’isoler, les familles sont souvent obligées de dormir ensemble dans la même pièce, même si quelqu’un est déjà infecté.»

En l’absence de soins de santé modernes, de nombreuses victimes autochtones se sont tournées vers des remèdes traditionnels pour lutter contre le COVID-19.

«Les anciens guérissent contre la toux et le rhume, et ils les utilisent du mieux qu’ils peuvent», explique le président de l’OPIAC, López. «Ils font des infusions de racine de gingembre et d’autres herbes, et fumigent les maisons des personnes infectées pour réduire [aerial] transmission. »

Pour Gustafson, de tels efforts d’auto-guérison bien intentionnés mais naturellement limités ne font que souligner les échecs de l’État à fournir des soins, même de base, aux populations à risque.

«Étant donné l’absence d’accès aux traitements, installations ou infrastructures biomédicales, il est tout à fait compréhensible que les peuples puissent se tourner vers la seule chose dont ils disposent sous la forme de remèdes traditionnels.

«Mais le manque d’accès à [modern] c’est précisément le problème. »

Un autre problème est la faim. Parce que de nombreuses communautés autochtones dépendent du travail de jour ou de l’agriculture de subsistance pour mettre de la nourriture sur la table, la pandémie signifie souvent se passer de calories dont elles ont tant besoin.

«Le soutien du gouvernement depuis la mise en quarantaine a été très minime», explique Lilia Tapayuri, membre du conseil indigène de Puerto Nariño.

«Le risque de contagion est très élevé, car la plupart des gens doivent aller travailler. Ils n’ont pas l’argent pour acheter suffisamment de nourriture pour la stocker pendant plusieurs mois.  »

Les autorités colombiennes ont imposé des mesures de verrouillage strictes depuis mars. Mais sans efforts de secours suffisants pour accompagner la quarantaine, de telles réglementations ont forcé de nombreux citoyens ruraux à choisir entre une famine obéissante ou une recherche de nourriture risquée.

«Nous ne pouvons même pas aller travailler dans nos exploitations agricoles sans enfreindre la loi et sans être condamné à une amende», explique Tapayuri. « Maintenant, les pluies vont venir et inonder les champs, et nous n’aurons rien récolté pour nous nourrir. »

LES AÎNÉS

Tout cela pèse énormément sur les populations autochtones, mettant en danger les traditions, les cultures et les langues vitales, en plus d’innombrables vies. Certains dialectes anciens peuvent être limités à de très petites zones géographiques, ce qui rend leur survie d’autant plus précaire.

«Des pueblos entiers risquent de disparaître», explique López. « Les chansons et les histoires orales pourraient disparaître pour toujours, les cérémonies et les langues uniques pourraient être perdues. »

L’anthropologue Gustafson partage ces préoccupations:

«Dans la mesure où COVID semble affecter les personnes âgées, cela représente potentiellement un épuisement rapide de ceux qui maintiennent généralement les langues et les connaissances traditionnelles.»

Pour des histoires entières réalisées dans des idiomes qui restent largement non écrits, une telle déchéance semblerait presque apocalyptique.

«La connaissance des anciens signifie tout pour nous», explique López. « Les perdre, c’est se perdre. »

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