La pandémie de coronavirus menace de faire disparaître l’éradication de la polio

L’année 2020 est en passe d’être une bonne année pour les chasseurs de polio du Soudan du Sud. Mais maintenant, beaucoup de ceux qui travaillent dans la campagne mondiale d’éradication de la polio sont aux prises avec le renversement potentiel d’une grande partie de leur travail. Tous les efforts de vaccination à domicile ont été suspendus en raison de la pandémie de coronavirus qui se poursuit. Les agents de surveillance des maladies peuvent à peine voyager. Des échantillons de poliomyélite en attente de tests sont piégés au Soudan du Sud car il n’y a pas de vols pour les transporter vers des laboratoires externes, et les experts locaux se préparent au pire.

«Le fait est que nous ne pouvons même plus nous déplacer. Cela limite notre temps d’action », explique Sylvester Maleghemi, chef d’équipe de lutte contre la polio au Soudan du Sud pour l’Organisation mondiale de la santé (OMS). «Et cela pourrait renverser notre travail. Mais c’est la réalité de notre situation actuelle. »

L’effort mondial d’éradication de la poliomyélite a été suspendu fin mars, mettant ainsi fin à la campagne. Plus de 20 millions de médecins, techniciens et autres praticiens médicaux et communautaires ont suspendu une grande partie de leur travail, laissant jusqu’à présent au moins 13,5 millions d’enfants non vaccinés ou sous-vaccinés contre la polio, selon les estimations de l’organisation publique-privée de santé mondiale GAVI, l’Alliance des vaccins. L’OMS indique que ce nombre pourrait atteindre au moins 60 millions d’ici juin dans la seule région de la Méditerranée orientale (la zone comprend l’Afrique du Nord, le Moyen-Orient et l’Asie centrale).

Pourtant, même ces chiffres masquent toute l’étendue d’une perturbation qui pourrait étouffer les efforts d’éradication de la polio pendant des années, selon une douzaine de médecins, de scientifiques chevronnés et de responsables de la santé publique. Des millions de doses de vaccin antipoliomyélitique stockées perdront leur efficacité si la pandémie empêche la vaccination pendant beaucoup plus longtemps, et certains pays qui procèdent à des vaccinations limitées pourraient s’épuiser avant de pouvoir être réapprovisionnés. «Si les restrictions sont en place depuis trop longtemps, les vaccins expireront simplement dans de nombreux endroits», explique Thabani Maphosa, directeur général des programmes de pays chez GAVI. « Et nous ne sommes actuellement pas en mesure d’obtenir des vaccins là où nous en avons besoin. »

Les systèmes de surveillance des maladies, qui impliquent la collecte et l’analyse de données sur les poussées afin de pouvoir les supprimer, sont une pierre angulaire de l’éradication de la polio. Ces systèmes vacillent également, en grande partie à cause des arrêts liés à la pandémie et des restrictions de voyage. Lorsqu’il s’agit de disposer des données ou des observations sur le terrain nécessaires pour contrôler la polio, «vous ne voulez vraiment pas devenir aveugle. Mais nous constatons cela de manière générale », explique Hamid Jafari, directeur de l’OMS pour l’éradication de la polio pour la région de la Méditerranée orientale. «De nombreux centres de santé sont fermés. Les patients hésitent à demander de l’aide parce qu’ils ont peur. Les travailleurs de première ligne ont peur. Et les sévères restrictions de mouvement à l’intérieur [each] pays rendent la vie difficile. « 

L’Afghanistan et le Pakistan, les deux pays où la poliomyélite sauvage reste endémique, s’appuient largement sur un système «à plusieurs niveaux» pour identifier la propagation de la maladie. Cette approche consiste en des informateurs communautaires, des visites fréquentes en personne dans les services pédiatriques de l’hôpital et des appels réguliers aux cliniques locales pour vérifier les signes de paralysie flasque aiguë – un affaiblissement rapide des muscles respiratoires et d’autres muscles associés à la polio. Mais à mesure que la pandémie de coronavirus progresse et que les nations stagnent, ces réseaux à plusieurs niveaux ne fonctionnent plus comme autrefois. Dans leur état réduit, la polio pourrait gagner une assise plus ferme.

Et puis il y a les complications posées par la les vaccinations contre la polio elles-mêmes, qui doivent être administrées en plusieurs doses à différents intervalles. S’il y en a trop sauté, Maphosa dit, « c’est une question, alors, s’il est possible de rattraper son retard. » Avec des routes encore verrouillées dans des dizaines de pays et des équipes de lutte contre la poliomyélite incapables de distribuer les stocks de vaccins des entrepôts centraux, de nombreux enfants manquent déjà de doses – même lorsqu’ils sont à portée de main – selon GAVI.

Le vaccin antipoliomyélitique oral contient une version affaiblie du virus, qui est excrétée dans les déchets humains. Dans de rares cas, dans des populations sous-immunisées, le virus affaibli peut muter et infecter des personnes non immunisées. Il est trop tôt pour déterminer si la récente épidémie au Niger de cette «polio dérivée d’un vaccin» s’est développée après la suspension de la campagne d’éradication. Dans tous les cas, les médecins anticipent une remontée des cas là-bas et ailleurs au cours des prochains mois.

Mais en dépit de ces revers, l’adaptabilité du programme mondial de lutte contre la poliomyélite pourrait en fait avoir un aspect argenté pour la pandémie actuelle.

Réoutillage pour combattre le coronavirus

De nombreux pays ont rapidement compris l’utilité du réseau de lutte contre la poliomyélite – le plus grand programme de vaccination de ce type au monde – pour lutter contre la pandémie. Une grande partie du réseau a été redéployée en conséquence.

Les traceurs de contact pour la poliomyélite, qui sont habitués à rechercher des signes révélateurs de la maladie, tels qu’une faiblesse soudaine des jambes, recherchent maintenant des cas de détresse respiratoire sévère, de fièvre et d’autres symptômes de COVID-19. « C’est une évidence, vraiment », dit Maleghemi, qui estime que 80% du personnel de la polio du Soudan du Sud est maintenant suivre les cas de coronavirus eux-mêmes ou former de nouveaux traceurs à le faire là où ils ne le peuvent pas. «Au niveau de l’État et du comté, où nous avons des fantassins, tout le monde a été réaffecté. Si vous allez chercher [acute flaccid paralysis], vous pouvez aller chercher [COVID-19]. « 

L’énorme infrastructure du réseau de lutte contre la poliomyélite a été transformée en réponse à une pandémie dans des pays qui ont peu d’autres ressources à leur disposition. L’OMS indique que les lignes d’urgence antipoliomyélitiques 24 heures sur 24 du Nigeria et du Pakistan sont désormais principalement dédiées au COVID-19, tout comme des centaines de laboratoires et des réseaux de chambres froides et d’unités mobiles à l’échelle du pays qui stockent ou transportent normalement les vaccins contre la polio. Une fois qu’un vaccin est finalement développé pour COVID-19, les équipes d’éradication de la polio sont les plus susceptibles de soutenir sa distribution dans les zones les moins accessibles du monde, dit Jafari.

Surtout, le programme de lutte contre la poliomyélite contient une expertise technique pertinente considérable, qui, selon les responsables gouvernementaux en Somalie et au Mali, a joué un rôle déterminant dans la riposte à la pandémie de leur pays. Même si les parallèles qui peuvent être établis entre les deux maladies sont limités, les principes de base sont similaires: l’examen des cas, l’hygiène personnelle et l’isolement des patients sont vitaux. La surveillance des maladies est essentielle et elle deviendra encore plus importante si les scientifiques constatent que l’analyse de l’eau et des eaux usées peut fournir le même type d’informations pour le suivi du COVID-19 que pour la polio. L’OMS et la Fondation Bill & Melinda Gates font partie de ceux qui donnent suite aux premiers résultats prometteurs.

En fin de compte, cependant, les équipes de lutte contre la polio devront revenir à leur mission principale. Et quand ils le feront, ils seront confrontés à une série de défis.

Polio postpandémique

Le rattrapage de toutes ces doses de vaccin manquées coûtera cher, à un moment où il est probable que l’argent supplémentaire soit insuffisant. Les États-Unis sont le plus grand bailleur de fonds public de l’éradication de la polio. Mais l’administration Trump a gelé sa contribution à l’OMS, à travers laquelle une grande partie de l’aide mondiale contre la polio est distribuée. Les coûts du fret médical ont déjà augmenté d’environ 20% en raison de la baisse du trafic aérien, a déclaré Maphosa de GAVI.

Et les conséquences des perturbations antérieures, bien moindres, des efforts d’éradication suggèrent que les équipes de lutte contre la poliomyélite auront d’énormes dégâts à contenir: En 2003, un seul État nigérian a arrêté de vacciner contre la polio pendant un an. Ce changement a alimenté une résurgence dans plus de 20 pays, selon l’OMS.

À long terme, cependant, l’arrêt imposé par la pandémie pourrait permettre aux militants contre la polio de réévaluer leur approche, selon les scientifiques de presque toutes les principales organisations partenaires de lutte contre la poliomyélite. Après plusieurs années décevantes, au cours desquelles le nombre de cas sauvages signalés est passé d’un creux historique de 22 en 2017 à 176 l’année dernière, les équipes chargées de la poliomyélite doivent faire le bilan des échecs passés et se recentrer en conséquence. À tout le moins, ils recommenceront probablement dans un monde plus conscient des dangers de laisser les crises sanitaires s’aggraver.

«Le programme contre la polio examine en quelque sorte cette lacune dans notre capacité à [eradication efforts] de réexaminer nos stratégies. Et je pense qu’à long terme, il y a eu un succès progressif », explique Jay Wenger, responsable de l’éradication de la polio à la Fondation Gates. «Ça a juste été lent. Et je pense que cela nous donne l’occasion de réévaluer ce que nous devons vraiment faire pour terminer enfin le travail. »

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