La Terre se souviendra-t-elle de la pandémie de coronavirus?

En 2017, des chercheurs de plusieurs universités ont utilisé une technologie laser avancée pour scruter l’intérieur des carottes de glace tirées du haut des Alpes. Ils ont trouvé la peste noire.

Le record de carottes de glace a montré qu’au cours des 2 000 dernières années, les niveaux annuels de plomb dans l’atmosphère n’ont subi une baisse soudaine qu’une seule fois. Cette période était de 1349 à 1353, correspondant à peu près à l’une des pires pandémies de l’histoire humaine: lorsque la peste bubonique a tué un tiers à la moitié de la population européenne. Toute cette mort a effondré l’activité économique, y compris l’extraction et la fusion du plomb. Moins de minuscules particules de plomb flottaient dans l’air et se déposaient sur les glaciers alpins, où la neige les comprenait en glace qui jetait le record de chaque année dans un noyau.

Une nouvelle pandémie brûle désormais à travers le monde. Des études récentes montrent que divers types de pollution ont considérablement diminué, car les gens ont renoncé à conduire, les avions ont cessé de voler et les usines sont restées fermées. Le dioxyde d’azote émis par les véhicules a chuté de 40 à 60% par rapport aux villes chinoises, par rapport à une période similaire l’an dernier. Les concentrations de monoxyde de carbone au-dessus de New York ont ​​chuté à la moitié de leurs niveaux de 2019. Les émissions mondiales de dioxyde de carbone ont diminué de 17% depuis un an, et les analyses suggèrent que 2020 verra la plus forte baisse en glissement annuel de ces émissions, à environ deux milliards de tonnes, soit 5,5% du total de 2019.

Mais ces perturbations massives de notre production de pollution collective sont-elles suffisamment importantes pour être capturées dans les anneaux d’arbres, les carottes de glace et les dépôts de sédiments? La planète «se souviendra-t-elle» de la crise du COVID-19?

Si nous imaginons un chercheur dans 100 ans, forant dans la glace, le marqueur le plus probable serait les aérosols, explique Paul Mayewski, directeur de l’Institut des changements climatiques de l’Université du Maine et auteur principal du document Black Death. Les aérosols sont des particules ultrafines qui peuvent flotter dans l’atmosphère pendant des jours ou des semaines avant de tomber au sol. Les particules polluantes, telles que celles de plomb, de cadmium et de soufre, proviennent des cheminées des usines et des centrales électriques, des tuyaux d’échappement des véhicules, des opérations d’extraction et de fusion et d’autres sources.

«Les carottes de glace peuvent reconstruire les aérosols à une résolution mensuelle dans certains cas, donc le signal COVID-19 devrait apparaître», explique Christo Buizert, paléoclimatologue de l’Université d’État de l’Oregon qui se spécialise dans les carottes de glace et les changements climatiques brusques. Avec des blocages dans de grandes parties du monde industrialisé déjà deux ou trois mois et un ralentissement économique mondial toujours en cours, une baisse des gisements de carottes de glace de soufre ou de cadmium semble probable.

Un autre aérosol important qui, selon Buizert, pourrait apparaître dans les carottes de glace est la suie, en particulier les particules de 2,5 microns de diamètre ou moins, appelées PM2,5. Ces particules proviennent principalement des centrales au charbon et au gaz naturel, ainsi que des tuyaux d’échappement et des cuisinières des véhicules. Et ils aggravent la santé humaine dans le monde. Les niveaux de PM2,5 au-dessus de Wuhan, en Chine, qui seraient à l’origine de la pandémie, ont chuté de 44% pendant le verrouillage de la ville. Pendant ce temps, Delhi a enregistré une réduction de 60% et Los Angeles, une baisse de 31%.

Notre paléoclimatologue 2120 pourrait également trouver la pandémie dans les cernes des arbres. À mesure qu’ils poussent, les arbres absorbent le soufre, les oxydes d’azote et les métaux tels que le cadmium déposés de l’atmosphère dans le sol et l’eau. Les scientifiques peuvent utiliser la spectrométrie de masse pour analyser comment les niveaux varient d’une année à l’autre. Les anneaux pourraient offrir un record encore meilleur que les carottes de glace car les arbres se trouvent beaucoup plus près des villes et des centres industriels que votre glacier moyen. Des études montrent que même les particules qui ne restent en altitude que pendant de courtes périodes peuvent circuler assez loin. Par exemple, la combustion de combustibles fossiles aux États-Unis et en Europe est une source principale de particules de suie qui recouvrent la glace et la neige dans l’Arctique.

D’autres marqueurs de la pandémie pourraient en fait impliquer niveaux de certains matériaux que la moyenne au lieu de moins d’entre eux. Kim Cobb, paléoclimatologue au Georgia Institute of Technology, pense que la montagne croissante d’équipements de protection individuelle en plastique, ou EPI, qui sont jetés pourrait apparaître dans les couches de sédiments des cours d’eau. «Vous les verriez probablement dans les deltas fluviaux, dans les séquences sédimentaires côtières et, j’imagine, certains systèmes lacustres, surtout s’ils sont adjacents à de grandes villes», dit-elle. De nombreuses tonnes de plastiques se retrouvent déjà dans ces sédiments, mais l’ajout de milliards de gants, masques et autres articles à usage unique pourrait créer une impulsion, une couche plus épaisse et peut-être même distincte représentant un cataclysme riche en plastiques. «Ce serait un marqueur, une couche chronologique, ce qui serait tellement fascinant pour les futurs géologues», explique Cobb.

En 3020, un chercheur intrépide pourrait encore être en mesure de discerner cette couche, étant donné le temps long dont de nombreux plastiques ont besoin pour se dégrader. Un dendrochronologue pourrait également être en affaires avec le dossier des aérosols dans certains arbres à longue durée de vie. Les carottes de glace conserveraient certainement leurs marqueurs – si quelques glaciers et calottes glaciaires étaient encore là.

La glace raconterait la même histoire dans 100 000 ans. Les noyaux les plus anciens pour révéler notre climat passé s’étendent sur des millions d’années. «Les carottes de glace ne mentent pas», déclare Mayewski. «Ils capturent, au mieux de leurs capacités, tout ce qui est transporté dans l’atmosphère.»

Dans tous ces enregistrements, cependant, les changements liés aux pandémies dans les émissions de CO2 seraient plus difficiles à repérer. Des gaz sont échangés entre l’atmosphère et la neige jusqu’à ce qu’elle soit comprimée en glace. Si la baisse des émissions ne dure que quelques mois avant de rebondir, cette période est probablement insuffisante pour laisser un changement notable. Bien sûr, si la pandémie s’étend plus longtemps que nous l’espérons tous, la glace enregistrerait en effet la baisse.

Peut-être que l’humanité peut considérer la diminution de l’utilisation des combustibles fossiles pendant la pandémie comme une opportunité de s’en séparer et d’atténuer intensément le changement climatique. Si cette réponse se produit, 2020 pourrait finir par ressembler à un tournant. Cobb dit qu’elle imagine un scénario « où des milliers d’années à partir de maintenant, 2020 marquera l’année des pics d’émissions – et donc des pics de concentrations atmosphériques de CO2 – parce que nous en sommes venus à valoriser la science et notre responsabilité collective les uns envers les autres sur une petite planète. »

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