Le panache de poussière saharien claque aux États-Unis, relançant les questions climatiques

Un énorme nuage de poussière a finalement frappé les États-Unis, après avoir parcouru 5 000 milles du désert du Sahara à travers l’océan Atlantique.

Le panache a assombri le ciel à Porto Rico plus tôt cette semaine, provoquant certaines des concentrations atmosphériques d’aérosols les plus élevées que l’île ait jamais vues. Hier matin, le nuage avait commencé à se glisser sur la côte du Golfe. Les météorologues disent que le ciel brumeux pourrait durer jusqu’au week-end.

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Ce panache particulier est parmi les plus extrêmes jamais enregistrés, ont noté les scientifiques. L’épaisseur des particules de poussière dans l’atmosphère est la plus élevée observée en 25 ans de mesures satellitaires. Et ses effets secondaires sont visibles partout où il passe: un ciel brumeux et des couchers de soleil brillants, ainsi qu’une irritation respiratoire potentielle de toute la poussière supplémentaire dans l’air.

« Il s’agit d’un événement extrêmement inhabituel », a déclaré Joseph Prospero, scientifique de l’atmosphère à l’Université de Miami, dont l’équipe de recherche a aidé à lancer l’étude des nuages ​​de poussière sahariens il y a plus de 30 ans.

En général, les panaches de poussière sahariens se produisent en fait tout le temps – le désert du Sahara a une quantité infinie de poussière que les vents peuvent transporter à travers l’océan Atlantique. Ces événements ne sont généralement pas si intenses.

Il y a un débat parmi les scientifiques pour savoir si ces nuages ​​de poussière en déplacement pourraient être affectés par les futurs changements climatiques. Les études de modélisation ont produit des résultats mitigés, certains laissant entendre qu’ils pourraient devenir plus intenses et d’autres suggérant le contraire.

Pour le moment, il n’est pas clair si cet événement particulier est une « anomalie météorologique », a déclaré Prospero, ou s’il pourrait être un aperçu des effets du réchauffement continu.

Mais c’est une question qui mérite d’être examinée.

Les panaches de poussière sahariens peuvent avoir un effet important, quoique temporaire, sur la qualité de l’air local. Ils peuvent influencer l’activité des ouragans dans l’Atlantique. Ils peuvent même affecter de minuscules organismes dans l’océan, ce qui peut aider à aspirer le dioxyde de carbone de l’atmosphère et dans l’eau.

« Il y a des implications autres que celles qui sont immédiatement évidentes », a déclaré Prospero.

La vie et la mort d’un panache de poussière saharien

Le voyage commence au Sahara, une vaste étendue de terres arides qui s’étend à travers l’Afrique du Nord. Il est connu pour ses conditions chaudes et sèches – en particulier en été, lorsque les températures de surface peuvent monter bien au-dessus de 110 degrés Fahrenheit.

L’air chaud monte dans l’atmosphère au fur et à mesure qu’il s’accumule, grimpant parfois plus de 6 kilomètres dans les airs. Au fur et à mesure qu’il monte, il transporte avec lui la poussière de la surface.

Ce qui se passe ensuite dépend souvent des conditions météorologiques locales, a déclaré Prospero. Lorsque des vents forts et forts sont présents, ils peuvent transporter la poussière flottante directement sur la côte. Là, le nuage de poussière rencontre souvent un système d’alizés se déplaçant vers l’ouest.

« Cet air chaud et sec est soulevé par les alizés, donc vous développez une couche », a déclaré Prospero. «Nous l’avons baptisée à la fin des années 1960« couche d’air saharienne ».»

Les vents transportent ensuite cette couche d’air chaud, sec et poussiéreux à travers l’océan Atlantique.

En se déplaçant, le nuage de poussière peut influencer son environnement de diverses manières. Peut-être plus particulièrement, cela peut freiner l’activité des ouragans dans l’Atlantique.

Il y a plusieurs raisons à cela. Selon Prospero, la couche d’air chaud et sec du Sahara peut empêcher la formation de nuages ​​ou déchirer les nuages ​​qui y sont aspirés.

Les particules de poussière elles-mêmes peuvent également avoir un effet important, selon Timothy Logan, expert en aérosols et nuages ​​à la Texas A&M University.

Bien que la couche de poussière elle-même soit remplie d’air chaud, elle peut empêcher la lumière du soleil de pénétrer à la surface de la Terre. Cela peut entraîner un refroidissement temporaire des températures de la surface de la mer, ce qui rend les conditions moins favorables aux tempêtes.

Les particules de poussière sont également moins efficaces que d’autres types d’aérosols pour aider les nuages ​​à se former dans l’atmosphère, a-t-il ajouté.

Si un nuage de poussière se heurte à un ouragan qui est déjà complètement formé, l’ouragan peut réellement aider à transporter la poussière à travers l’océan, a noté Logan. Mais sinon, les panaches de poussière empêcheraient de nouveaux ouragans de se former dans l’océan lorsqu’ils se déplacent sur l’eau.

« Tout dépend du timing », a-t-il déclaré.

Ce n’est pas la seule façon dont les panaches de poussière peuvent affecter leur environnement.

La poussière contient une variété de minéraux et de nutriments, tels que le fer et le phosphore. Lorsque de la poussière jaillit de l’air, ces nutriments peuvent aider à alimenter les écosystèmes locaux.

Par exemple, les tempêtes de poussière sahariennes seraient une source importante de phosphore pour les plantes de la forêt amazonienne. D’autres experts ont suggéré que les panaches de poussière pourraient aider à fertiliser l’océan avec du fer, nourrissant les micro-organismes dans l’eau.

Ce n’est pas nécessairement toujours une bonne chose. Certaines études ont lié les nuages ​​de poussière aux proliférations bactériennes et algales toxiques dans les zones côtières.

D’autre part, les micro-organismes dans l’océan contribuent également à extraire le CO2 de l’atmosphère, une aubaine dans la lutte contre le changement climatique.

À mesure que le nuage de poussière se déplace sur les masses continentales des Caraïbes et des Amériques, il peut également altérer considérablement la qualité de l’air local. L’événement massif de cette semaine, par exemple, a suscité des inquiétudes quant au fait que la pollution supplémentaire pourrait être une menace pour les personnes se remettant du COVID-19.

L’endroit où le nuage de poussière finit par dépendre peut dépendre de la période de l’année, a noté Logan. Un tourbillon tournant dans l’océan Atlantique aide à déterminer la direction que prendront de grandes masses d’air.

Le tourbillon change souvent de position dans l’océan, selon la saison. En hiver, il chasse généralement les panaches de poussière jusqu’en Amérique du Sud. En été, cela les envoie dévaler vers l’Amérique du Nord.

Les nuages ​​de poussière qui se rendent jusqu’aux Amériques finiront par se heurter à d’autres systèmes météorologiques qui les séparent. Aux États-Unis, ils peuvent être pris dans des systèmes de vents d’ouest qui les dispersent sur la côte Est.

Mais il est clair qu’ils peuvent avoir une influence substantielle sur leur environnement tant qu’ils persistent. Cela vaut la peine de se demander comment ces événements pourraient changer dans un monde en réchauffement, le cas échéant.

Si de grandes tempêtes de poussière devenaient plus courantes ou plus intenses, par exemple, il est possible qu’elles aient un effet plus important sur les ouragans de l’Atlantique. Ou ils pourraient avoir une plus grande influence sur les écosystèmes océaniques.

Pour le moment, cependant, il n’est pas clair s’il y aura un quelconque effet.

Liens incertains avec le changement climatique

Un certain nombre d’études récentes ont tenté d’étudier les liens entre le changement climatique et les tempêtes de poussière sahariennes. Ils ont produit des résultats mitigés.

Une étude, publiée en novembre dernier dans la revue JGR: Atmospheres, suggère que plus de poussière a été transportée hors du Sahara au cours des 100 dernières années qu’au cours des siècles passés. L’étude suggère également que les périodes de sécheresse en Afrique du Nord, en particulier dans la région du Sahel au sud du Sahara, sont liées à des épisodes de poussières plus forts.

Si ces types de sécheresses se produisent plus fréquemment à l’avenir, les scientifiques pourraient s’attendre à ce que les épisodes de poussières sahariennes s’intensifient. Mais il n’est pas clair si ce sera le cas.

Les projections climatiques pour la région du Sahel sont notoirement incertaines, en particulier en ce qui concerne les prévisions concernant les précipitations. Les modèles ont indiqué que la région pourrait connaître à la fois une augmentation des sécheresses intenses et une augmentation des épisodes de fortes pluies.

D’autres études encore suggèrent que les épisodes de poussière saharienne pourraient diminuer à l’avenir en raison de facteurs entièrement différents. Une étude de 2016 publiée dans Nature, par exemple, a suggéré que la modification des modèles de vent pourrait réduire le transport de poussière hors d’Afrique.

La recherche a également lié les panaches de poussière sahariens à diverses autres variables climatiques naturelles, telles que les événements El Niño. Certaines de ces variables climatiques peuvent également changer à mesure que le monde continue de se réchauffer, d’une manière que les scientifiques étudient toujours.

Donc pour l’instant, l’avenir des panaches de poussière sahariens reste incertain.

Pourtant, l’événement massif de cette semaine a peut-être attiré davantage l’attention sur la question – ou, à tout le moins, sur le phénomène des panaches de poussière en général.

« C’est gratifiant dans mes dernières années, après plus de 50 ans à faire cela, la plupart du temps personne ne se souciait particulièrement de la poussière, et maintenant, tout d’un coup, les gens sont excités par la poussière », a déclaré Prospero.

Reproduit de Climatewire avec la permission de E&E News. E&E fournit une couverture quotidienne des nouvelles essentielles sur l’énergie et l’environnement sur www.eenews.net.

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