Les essais de vaccins contre le coronavirus ont donné leurs premiers résultats

Alors que les vaccins contre les coronavirus progressent au cours du développement, les scientifiques obtiennent leur premier regard sur des données qui suggèrent l’efficacité des différents vaccins. Jusqu’à présent, l’image est trouble.

Le 18 mai, la société de biotechnologie américaine Moderna a révélé les premières données d’un essai sur l’homme: son vaccin COVID-19 a déclenché une réponse immunitaire chez l’homme et a protégé les souris contre les infections pulmonaires par le coronavirus SARS-CoV-2. Les résultats – que la société, basée à Cambridge, Massachusetts, a annoncé dans un communiqué de presse – ont été largement interprétés comme positifs et ont fait monter les cours des actions. Mais certains scientifiques affirment que, comme les données n’ont pas été publiées, il leur manque les détails nécessaires pour évaluer correctement ces allégations.

Les tests d’autres vaccins accélérés montrent qu’ils ont empêché les infections pulmonaires des singes exposés au SRAS-CoV-2 – mais pas dans certaines autres parties du corps. L’un – un vaccin en cours de développement à l’Université d’Oxford, au Royaume-Uni, qui fait également l’objet d’essais sur l’homme – a protégé six singes de la pneumonie, mais le nez des animaux abritait autant de virus que ceux des singes non vaccinés, ont rapporté la semaine dernière des chercheurs dans un bioRxiv. préimpression. Un groupe chinois a signalé des mises en garde similaires concernant les premiers tests sur les animaux de son propre vaccin ce mois-ci.

Malgré les incertitudes, les trois équipes poursuivent les essais cliniques. Ces premières études visent principalement à tester l’innocuité, mais des essais cliniques de plus grande envergure destinés à déterminer si les vaccins peuvent réellement protéger les humains contre le COVID-19 pourraient être signalés au cours des prochains mois.

Pourtant, les premières données offrent des indices sur la façon dont les vaccins contre les coronavirus pourraient générer une forte réponse immunitaire. Les scientifiques disent que les données animales seront cruciales pour comprendre le fonctionnement des vaccins contre les coronavirus, afin que les candidats les plus prometteurs puissent être identifiés rapidement puis affinés. «Nous pourrions avoir dans la clinique des vaccins utiles chez les personnes d’ici 12 ou 18 mois», explique Dave O’Connor, virologue à l’Université du Wisconsin – Madison. « Mais nous allons devoir les améliorer pour développer des vaccins de deuxième et troisième générations. »

Réponse immunitaire

Le vaccin Moderna, qui est en cours de développement avec l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses (NIAID) à Bethesda, Maryland, a commencé des tests de sécurité chez l’homme en mars. Le vaccin se compose d’instructions d’ARNm pour la construction de la protéine de pointe du coronavirus; elle provoque la production de protéines étrangères par les cellules humaines, alertant le système immunitaire. Bien que de tels vaccins à base d’ARN soient faciles à développer, aucun n’a encore été autorisé dans le monde.

Dans son communiqué de presse, la société a indiqué que 45 participants à l’étude qui avaient reçu une ou deux doses du vaccin avaient développé une forte réponse immunitaire au virus. Les chercheurs ont mesuré des anticorps reconnaissant le virus chez 25 participants et détecté des niveaux similaires ou supérieurs à ceux trouvés dans le sang de personnes qui se sont rétablies de COVID-19.

Tal Zaks, directeur médical de Moderna, a déclaré dans une présentation aux investisseurs que ces niveaux d’anticorps auguraient bien du vaccin prévenant l’infection. « Si vous arrivez au niveau des personnes qui ont eu la maladie, cela devrait suffire », a déclaré Zaks.

Mais il n’est pas du tout clair si les réponses sont suffisantes pour protéger les personnes contre l’infection, car Moderna n’a pas partagé ses données, explique Peter Hotez, un scientifique du vaccin au Baylor College of Medicine à Houston, au Texas. « Je ne suis pas convaincu que ce soit vraiment un résultat positif », déclare Hotez. Il signale une préimpression bioRxiv3 du 15 mai qui a révélé que la plupart des personnes qui se sont remises du COVID-19 sans hospitalisation ne produisent pas de niveaux élevés d ’« anticorps neutralisants », qui empêchent le virus d’infecter les cellules. Moderna a mesuré ces anticorps puissants chez huit participants à l’essai et a constaté que leurs niveaux étaient similaires à ceux des patients récupérés.

Hotez a également des doutes sur les premiers résultats de l’équipe d’Oxford, qui ont révélé que les singes ont produit des niveaux modestes d’anticorps neutralisants après avoir reçu une dose du vaccin (le même régime qui est testé dans des essais humains). «Il semble que ces chiffres doivent être considérablement plus élevés pour assurer la protection», explique Hotez. Le vaccin est fabriqué à partir d’un virus chimpanzé qui a été génétiquement modifié pour produire une protéine de coronavirus.

Hotez dit que le vaccin développé par Sinovac Biotech à Pékin semble avoir suscité une réponse anticorps plus prometteuse chez les singes macaques qui ont reçu trois doses, comme indiqué dans un article du 5 mai dans Science. Ce vaccin est composé de particules SARS-CoV-2 chimiquement inactivées.

Personne ne connaît encore la nature précise de la réponse immunitaire qui protège les gens contre le COVID-19, et les niveaux d’anticorps neutralisants fabriqués par les singes dans l’étude d’Oxford pourraient être suffisants pour protéger les gens contre l’infection, explique Michael Diamond, un immunologiste viral à Université de Washington à St. Louis, Missouri, qui est membre du conseil consultatif scientifique de Moderna. Sinon, une deuxième injection augmenterait probablement sensiblement les niveaux. « Ce que nous ne savons pas, c’est combien de temps ils dureront », ajoute-t-il.

Études animales

Encore plus de questions planent sur les expériences montrant que les vaccins peuvent protéger les animaux contre l’infection. Moderna a déclaré que son vaccin avait empêché la réplication du virus dans les poumons des souris. Les rongeurs avaient été infectés par une version du virus qui a été génétiquement modifiée pour l’attaquer aux cellules de souris, qui ne sont généralement pas sensibles au SRAS-CoV-2, selon la présentation de Zaks. Mais la mutation affecte la protéine que la plupart des vaccins, y compris Moderna, utilisent pour stimuler le système immunitaire, ce qui pourrait changer la réponse des animaux à l’infection.

Les singes d’Oxford ont reçu une dose extrêmement élevée de virus après avoir reçu le vaccin, explique Sarah Gilbert, une vaccinologue d’Oxford qui a codirigé l’étude avec Vincent Munster, virologue dans les laboratoires du NIAID à Hamilton, au Montana. Cela pourrait expliquer pourquoi les animaux vaccinés avaient autant de matériel génétique SARS-CoV-2 dans leur nez que les animaux témoins, même si les singes vaccinés n’ont développé aucun signe de pneumonie. L’administration de doses élevées garantit que les animaux sont infectés par le virus, mais il pourrait ne pas reproduire les infections naturelles. L’étude d’Oxford n’a pas mesuré si le virus était toujours infectieux, dit Diamond, et le matériel génétique pourrait représenter des particules de virus inactivées par la réponse immunitaire des singes ou les virus administrés par les chercheurs, plutôt qu’une infection en cours.

Pourtant, le résultat est « une préoccupation » qui soulève la possibilité que les personnes vaccinées puissent encore propager le virus, dit Douglas Reed, aérobiologiste au Center for Vaccine Research de l’Université de Pittsburgh en Pennsylvanie. «Idéalement, vous voulez un vaccin qui protège contre les maladies et contre la transmission, afin que nous puissions briser la chaîne», dit-il.

Une façon de découvrir si les vaccins peuvent empêcher la transmission serait de les étudier chez des animaux naturellement sensibles au virus et qui semblent capables de le propager, comme les furets et les hamsters, explique Reed. Lui et d’autres chercheurs soulignent également que les macaques ne présentent que de légers symptômes d’infection à coronavirus, et ils se demandent si les vaccins devraient être testés chez les animaux qui développent une maladie plus grave.

Signes de sécurité

Bien que l’évaluation de l’efficacité potentielle des vaccins soit difficile, les dernières données sont plus claires sur la sécurité, disent les chercheurs. Le vaccin Moderna n’a causé que peu de problèmes de santé graves et durables aux participants aux essais. Les singes Oxford et Sinovac vaccinés n’ont pas développé de maladie exacerbée après l’infection – une crainte clé, car un vaccin inactivé pour le coronavirus apparenté qui cause le SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) en a montré des signes chez les macaques.

Stanley Perlman, coronavirologue à l’Université de l’Iowa à Iowa City, dit que les études animales menées jusqu’à présent ne peuvent en dire que beaucoup aux développeurs de vaccins. «Les gens font de leur mieux», dit-il. Aucune des données qu’il a vues ne devrait dissuader les développeurs de poursuivre les essais chez l’homme pour déterminer si les vaccins fonctionnent, dit-il.

Moderna commencera bientôt un essai de phase II impliquant 600 participants. Il espère commencer un essai d’efficacité de phase III en juillet, pour tester si le vaccin peut prévenir la maladie dans les groupes à haut risque, tels que les travailleurs de la santé et les personnes souffrant de problèmes médicaux sous-jacents. Zaks a déclaré que d’autres études sur les animaux, y compris certaines sur des singes, étaient en cours et qu’il n’était pas encore clair quel animal prédirait le mieux si et comment le vaccin fonctionne.

L’équipe d’Oxford a déjà inscrit plus de 1 000 personnes dans son essai au Royaume-Uni. Certains volontaires ont reçu un placebo, de sorte que l’essai pourrait permettre aux chercheurs de déterminer si le vaccin fonctionne chez l’homme au cours des prochains mois. L’absence de problèmes de sécurité dans l’étude sur les singes de l’équipe était rassurante, dit Gilbert.

« Nous n’avons pas vraiment besoin de plus de données provenant d’essais sur animaux pour continuer », dit-elle. « Si nous obtenons une efficacité humaine, nous avons une efficacité humaine, et c’est ce qui compte. »

Cet article est reproduit avec permission et a été publié pour la première fois le 19 mai 2020.

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