Les moustiques du paludisme piquent avant l’heure de la moustiquaire

Plus de 200 millions de personnes contractent le paludisme chaque année. Et environ un demi-million de personnes meurent, principalement en Afrique, dont beaucoup d’enfants. Et ces chiffres stupéfiants sont une amélioration. Les décès dus au paludisme ont été réduits de moitié depuis 2000. Dans de nombreux endroits, un outil remarquablement simple a mené la lutte: des moustiquaires traitées avec un insecticide doux qui empêchent les moustiques de piquer les gens pendant leur sommeil.

Les personnes et les moustiques sont des pions dans le cycle de transmission du paludisme. Si une personne infectée est piquée par un moustique, le parasite est capté dans le repas de sang. Ce moustique peut ensuite transférer le parasite à la prochaine personne qu’il pique. Les moustiquaires aident à empêcher les moustiques d’attaquer facilement les dormeurs immobiles. Mais maintenant, certains moustiques semblent abandonner le quart de nuit.

«Les moustiques du paludisme en Afrique ont tendance à modifier leur comportement de piqûre.»

L’entomologiste Eunho Suh du Penn State University Center for Infectious Disease Dynamics.

«Normalement, ils ont tendance à mordre les gens pendant la nuit, mais en raison de l’utilisation intensive des moustiquaires, ces moustiques ont commencé à mordre en début de soirée ou le matin.»

Suh et son équipe voulaient savoir si le changement observé dans le temps de morsure avait un impact sur la transmission du paludisme. De retour au laboratoire, ils ont offert aux moustiques anophèles la possibilité de se nourrir de sang à 18 heures, à minuit et à 6 heures du matin. Lorsque le laboratoire était maintenu à 80 degrés Fahrenheit, les mordeurs du soir et du matin n’étaient pas plus ou moins susceptibles de devenir infectieux que les mordeurs de minuit.

Mais dans le monde réel des tropiques chauds et humides, la nuit est légèrement plus fraîche que la journée. Et lorsque les chercheurs ont introduit cette variation de température, les mordeurs du soir étaient beaucoup plus susceptibles d’avoir de puissants parasites du paludisme. Les résultats sont dans la revue Nature Ecology & Evolution. [Eunho Suh et al., The influence of feeding behaviour and temperature on the capacity of mosquitoes to transmit malaria]

«Toutes les piqûres de moustiques ne sont pas égales. Les moustiques piquant le soir peuvent donc avoir le potentiel de transmission le plus élevé, par rapport aux moustiques piquant à minuit ou le matin. »

Suh pense que la différence dans la probabilité que les moustiques deviennent infectieux a à voir avec la façon dont le parasite du paludisme mûrit. Les parasites ont plus de mal à se développer lorsque les moustiques sont trop chauds. Mais si un moustique ramasse les parasites du sang vers le crépuscule, ces parasites ont plus d’heures de températures nocturnes plus fraîches pour terminer leur développement.

Ensuite, Suh veut mener une étude similaire sur les moustiques sauvages et les parasites du paludisme sauvages en Afrique pour voir si les résultats de ses moustiques de laboratoire se maintiennent.

Quoi qu’il en soit, les moustiquaires resteront un outil important. Mais comprendre le comportement de l’ennemi est toujours une information cruciale dans toute bataille.

—Jason G. Goldman

[The above text is a transcript of this podcast.]