Les parasites prospèrent dans le cerveau des embryons de lézards

Lorsque Nathalie Feiner a repéré un minuscule ver nématode se tortillant dans le cerveau d’un lézard embryonnaire des Pyrénées françaises, elle a pensé que c’était un accident bizarre. Elle disséquait des centaines d’embryons de lézards muraux communs pour une étude et n’avait jamais rencontré cet envahisseur auparavant – mais bientôt elle a commencé à les trouver dans plus de cerveaux de reptiles encore inchangé.

Intrigué, Feiner, alors à l’Université d’Oxford, et un collègue ont examiné les parents des embryons. Ils ont trouvé des nématodes uniquement dans les ovaires de mères qui avaient produit des embryons infectés, suggérant que les parasites migraient vers leur progéniture d’une manière que les chercheurs avaient cru impossible.

Les parasites tels que les nématodes, qui ne se multiplient pas chez leurs hôtes, passent souvent de la mère aux enfants par le placenta ou le lait des mammifères. Mais les scientifiques avaient supposé que chez les oiseaux et les reptiles, la coquille d’oeuf qui se forme autour de l’animal en développement agit comme une barrière à de telles invasions. Une infection parasitaire par un œuf de reptile n’avait jamais été observée auparavant, explique Feiner: «Il semble que nous ayons atteint un mode de vie entièrement nouveau que ces nématodes ont évolué.»

Pour un article accepté par l’American Naturalist en décembre dernier, Feiner et ses collègues ont examiné 720 œufs pondus par 85 femelles lézards à paroi commune de six endroits. Les chercheurs ont trouvé des nématodes chez des lézards provenant uniquement de cette première population pyrénéenne. Les femelles infectées ont transmis le parasite à entre 50 et 76,9% de leurs embryons.

L’analyse de l’ADN a montré que ces nématodes sont similaires, bien que beaucoup plus petits, à une espèce trouvée dans l’intestin des lézards; les chercheurs disent qu’ils peuvent avoir évolué à partir de cette espèce.

Feiner affirme que les scientifiques auraient pu rater la possibilité de transmission des œufs, car ils ont principalement examiné les parasites des oiseaux et des tortues, dont les coquilles se forment peu de temps après la fécondation lorsque l’embryon n’est qu’un amas de cellules – trop petit pour servir d’hôte. Mais chez les lézards et les serpents, les coquilles se forment lorsque l’embryon est plus gros, ce qui rend la transmission du parasite plus plausible. James Harris du Centre de recherche sur la biodiversité et les ressources génétiques au Portugal, qui n’était pas impliqué dans les travaux, dit que cette forme de transmission pourrait être répandue si l’hypothèse de l’équipe était correcte.

Feiner soupçonne que le nématode pourrait changer le comportement de son hôte – une technique que les parasites du cerveau utilisent souvent pour infecter les prédateurs d’un animal. Par exemple, les souris infectées par Toxoplasma perdent leur tendance à éviter l’urine de chat. Cela les rend plus faciles à manger, transmettant le parasite à la prochaine partie de son cycle de vie. «Identifier la présence de« notre »nématode dans un prédateur du lézard des murailles européennes [this strategy] plus probable », explique Feiner.