Pourquoi les odeurs déclenchent-elles des souvenirs?

Chaque fois que je sens les pages d’un tout nouveau livre, je me souviens de toutes les lectures nocturnes que j’ai faites quand j’étais enfant. Je peux même sentir le tissu doux sur les bras de ma chaise de lecture préférée et sentir le calme d’une maison où tout le monde dort. Le stress de la journée commence à céder un peu aux sentiments de calme et de concentration. Nous avons un fauteuil dans la chambre de ma fille très similaire à ma chaise de lecture d’enfance, mais assis dedans ne fait pas tout à fait évoquer ces souvenirs aussi efficacement que l’odeur de ce nouveau livre.

Et je ne suis pas seul! Pour l’anecdote, beaucoup d’entre nous ont eu des expériences où une certaine odeur – peut-être du chlore, des biscuits frais cuits au four ou l’air salé de la plage – inonde notre cerveau de souvenirs d’un événement ou d’un lieu distinct que nous associons clairement à certaines émotions.

Il y a également eu des études scientifiques utilisant une variété d’approches pour sauvegarder ces preuves anecdotiques. L’une des premières était une étude dirigée par la Dre Rachel Herz à l’Université Brown en 2004. Herz et ses collaborateurs ont découvert qu’un groupe de cinq femmes montrait plus d’activité cérébrale lorsqu’elles sentaient un parfum auquel elles associaient une mémoire positive que lorsqu’elles sentaient un témoin. parfum qu’ils n’avaient jamais senti auparavant. L’activité cérébrale associée au parfum mémorable était également supérieure à celle produite par le signal visuel de voir le flacon de parfum.

Plus récemment, dans une autre étude en 2013, les chercheurs ont de nouveau trouvé une plus grande activité cérébrale associée aux stimuli olfactifs (comme l’odeur d’une rose) qu’aux stimuli visuels (comme la vue d’une rose). Des études de cas cliniques ont également lié les odeurs à de fortes émotions négatives, un lien qui peut jouer un rôle important en contribuant au trouble de stress post-traumatique.

Alors pourquoi ça? La majorité d’entre nous dépend clairement plus d’un sens de la vue que de notre odorat au jour le jour, alors qu’en est-il de notre sens de l’odorat qui fonctionne pour mieux déclencher notre mémoire et nos émotions? Le lien peut simplement être dû à la disposition architecturale de notre cerveau.

Comment fonctionne notre odorat?

Le processus par lequel les molécules de l’air sont converties par notre cerveau en ce que nous interprétons comme des odeurs et les mécanismes que notre cerveau utilise pour classer et interpréter ces odeurs est, comme vous l’avez probablement deviné, compliqué. En fait, le processus est si compliqué que le prix Nobel de physiologie ou médecine a été décerné en 2004 aux chercheurs Richard Axel et Linda Buck pour leur travail de décodage.

Lorsque nous entrons en contact avec une odeur ou des molécules de substances volatiles dérivant dans l’air, les neurones qui composent vos cellules réceptrices olfactives envoient un signal à une partie de votre cerveau appelée bulbe olfactif. Axel et Buck ont ​​découvert qu’environ 1 000 gènes ont joué un rôle dans le codage de différents types de récepteurs olfactifs, dont chacun se concentre sur un petit sous-ensemble d’odeurs. Ainsi, chaque récepteur n’est pas responsable de la compréhension de toutes les odeurs possibles. Ces signaux sont ensuite transmis à ce qu’on appelle des microrégions au sein du bulbe olfactif où, là encore, différentes microrégions se spécialisent dans différentes odeurs. Le bulbe olfactif est alors chargé d’interpréter ces signaux en ce que nous percevons comme des odeurs.

Votre bulbe olfactif va de votre nez à la base de votre cerveau et a des connexions directes avec votre amygdale (la zone du cerveau responsable du traitement des émotions) et votre hippocampe (une zone liée à la mémoire et à la cognition). Les neuroscientifiques ont suggéré que cette connexion physique étroite entre les régions du cerveau liées à la mémoire, à l’émotion et à notre odorat pourrait expliquer pourquoi notre cerveau apprend à associer les odeurs à certaines mémoires émotionnelles.

Beaucoup de ces souvenirs axés sur les odeurs peuvent en outre être des souvenirs d’enfance, car ces années sont celles où nous ressentons le plus d’odeurs pour la première fois. Il n’y a pas encore de recherche pour suggérer que nous pouvons puiser dans le lien entre les parfums et la mémoire pour nous aider à préparer des tests ou à nous rappeler où nous mettons nos clés de voiture à l’âge adulte.

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