La fusée arrive alors que la Chine cible juillet pour le lancement de la mission Tianwen-1 sur Mars

HELSINKI – La Chine se prépare à lancer sa mission Tianwen-1 Mars après la livraison d’un lanceur Long 5 mars au centre de lancement de Wenchang.

Les composants de la fusée sont arrivés à Wenchang le 24 mai après leur livraison sur l’île de Hainan via les cargos Yuanwang 21 et 22. Le vaisseau spatial est arrivé au centre de lancement le 10 avril, après la livraison aérienne à l’aéroport de Haikou.

Les responsables de l’espace aux sessions politiques annuelles de la Chine à Pékin ont confirmé le lancement de la mission combinée orbite-rover pour juillet. La date de lancement spécifique n’a pas été annoncée.

Les longues campagnes de lancement du 5 mars ont duré deux mois, ce qui signifie que le lancement est prévu fin juillet. La fenêtre de lancement est probablement similaire à celle du 17 juillet au 5 août pour le rover Perseverance de la NASA.

Un atterrissage réussi ferait de la Chine le deuxième pays à atterrir et à exploiter un vaisseau spatial sur Mars après les États-Unis.

Le plus grand défi est «les sept minutes de terreur», a déclaré Bao Weimin, chef de la commission des sciences et technologies de la China Aerospace Science and Technology Corporation (CASC), lors des séances politiques. La phrase est empruntée aux ingénieurs du NASA Jet Propulsion Laboratory pour décrire le processus d’entrée, de descente et d’atterrissage (EDL).

Pendant ce temps, le segment d’atterrissage pour le rover est nécessaire pour réduire la vitesse de 20 000 kilomètres par heure (12 427 mph) à zéro, selon Bao. Le rover Tianwen-1 devrait tenter l’EDL depuis l’orbite, tandis que Perseverance atterrira à son arrivée sur Mars.

Le segment d’atterrissage utilisera un blindage thermique et une technologie de parachute dérivée du vaisseau spatial Shenzhou. La propulsion proviendra des atterrisseurs lunaires de Chang’e.

Mises à niveau du réseau de l’espace lointain

Des mises à niveau et des mises à jour des installations du réseau lointain de la Chine sont en cours pour soutenir la mission.

Une antenne de 70 mètres de diamètre a été hissée à Tianjin le 25 avril pour soutenir les communications de la mission. Les antennes du district de Miyun, de Beijing et de Kunming, dans le sud-ouest de la Chine, recevront également des données de Mars, qui peuvent atteindre jusqu’à 400 millions de kilomètres.

Le rover Yutu-2 Chang’e-4 devrait rester stationnaire pendant la 18e journée lunaire en cours sur la mission lunaire éloignée en raison des améliorations.

Yuanwang 6, un vaisseau spatial, a quitté le port mercredi pour tester de nouveaux équipements et antennes pour suivre et soutenir la mission Tianwen-1.

La mission volera sur le quatrième Long March 5, une fusée lourde qui a réussi son retour en vol en décembre. Le deuxième lancement a échoué en 2017, immobilisant la fusée pendant plus de 900 jours.

Le rover chinois Tianwen-1 Mars subit des tests de vide thermique. Crédit: CCTV / frame grab

Site d’atterrissage de Tianwen-1

L’engin spatial Tianwen-1 arrivera sur Mars en février 2021 et entrera en orbite. La tentative d’EDL ne peut avoir lieu que des semaines ou des mois après

Deux zones d’atterrissage ont été définies, avec un site d’atterrissage candidat à Utopia Planitia. L’ellipse d’atterrissage serait d’environ 100 x 40 kilomètres.

L’orbiteur Tianwen-1 sera équipé d’une caméra haute résolution comparable à HiRise à bord du Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Il comprend également une caméra à résolution moyenne, un radar souterrain, un spectromètre de minéralogie, des analyseurs de particules neutres et énergétiques et un magnétomètre. L’orbiteur jouera également un rôle de relais pour le rover de mission.

Le rover solaire d’environ 240 kilogrammes représente près du double de la masse des rovers lunaires chinois. Il embarquera un radar pénétrant le sol, une caméra multispectrale et un instrument de spectroscopie à répartition induite par laser. D’autres charges utiles analyseront le climat et l’environnement magnétique.

Le programme d’exploration de la Chine sur Mars a subi une perte le 21 mai avec la mort de son scientifique en chef à la suite d’une maladie. Wan Weixing, 61 ans, était chercheur à l’Académie chinoise des sciences.

Tianwen-1 sera suivi d’une mission de retour d’échantillons vers Mars vers 2030. Des profils de mission à un et deux lancements ont été proposés, en utilisant soit des lancements Long 9 mars, soit Long 5 mars et Long 3B.

La mission de juillet sera la première mission interplanétaire indépendante de la Chine. L’orbiteur Yinghuo-1 du pays s’est adossé à la mission russe Phobos-Grunt en 2011, mais le vaisseau spatial n’a pas réussi à quitter l’orbite terrestre.

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