La NASA cherche des moyens de garder Artemis sur la bonne voie quel que soit le résultat budgétaire

WASHINGTON – Alors que le processus de crédits de l'exercice 2020 approche de sa fin de série, le leadership de la NASA affirme qu'il trouvera des moyens de maintenir les efforts pour ramener les humains sur la lune d'ici 2024 sur la bonne voie même si l'agence n'obtient pas tout le financement demandé.

Les chefs des comités des crédits à la Chambre et au Sénat ont annoncé le 12 décembre ce qu'ils appelaient un accord de principe sur l'adoption de projets de loi de crédits pour financer le gouvernement fédéral pendant le reste de l'exercice 2020. Le gouvernement applique actuellement une résolution continue (CR), les organismes de financement aux niveaux de 2019 jusqu'au 20 décembre.

L'annonce offrait peu de détails sur les niveaux de financement ou même sur la structure des projets de loi. Il existe 12 projets de loi de crédits distincts, tels que le projet de loi sur le commerce, la justice et la science qui comprend le financement de la NASA; ils pourraient être regroupés en une seule mesure de dépenses omnibus ou en deux ou plusieurs petits projets de loi «minibus».

Le projet de budget initial de la NASA pour l'exercice 2020 demandait 21 milliards de dollars pour l'agence, et l'administration a suivi avec un amendement demandé 1,6 milliard de dollars supplémentaires afin de soutenir l'objectif de retour lunaire pour 2024 annoncé après la publication de la proposition initiale. Un projet de loi Chambre a fourni 22,3 milliards de dollars pour la NASA, tandis qu'un projet de loi du Sénat a financé l'agence à 22,75 milliards de dollars.

Bien que les montants globaux, ou supérieurs, entre la proposition de budget et les projets de loi du Congrès soient similaires, la façon dont le financement est alloué ne l'est pas. Notamment, la Chambre n'a pas inclus un milliard de dollars de financement supplémentaire pour les travaux sur un atterrisseur lunaire humain inclus dans l'amendement budgétaire, tandis que le projet de loi du Sénat prévoyait moins de 750 millions de dollars de financement pour ce programme.

Lors d'une interview le 10 décembre lors de la troisième remise annuelle des prix SpaceNews pour l'excellence et l'innovation, l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, était optimiste quant à l'adoption d'une sorte de projet de loi de crédits avant l'expiration du CR le 20 décembre.

«J'ai entendu de bonnes choses au sujet d'un projet de loi de crédits», a-t-il déclaré, refusant de parler de ce qu'il a appelé des «rumeurs» sur son contenu. "Si cela ne se produit pas, nous n'allons pas nous arrêter car nous devons nous rendre sur la lune d'ici 2024."

Bridenstine a déclaré qu'il y avait des plans d'urgence si le Congrès adoptait un CR à court ou à long terme. De telles résolutions empêchent généralement le démarrage de nouveaux programmes, sauf autorisation explicite dans le projet de loi.

«Il existe des moyens de continuer à progresser», a-t-il déclaré. Il a noté que le programme Human Landing System, qui financerait le développement d'atterrisseurs lunaires à notation humaine, fait partie du programme Next Space Technologies for Exploration Partnerships, ou NextSTEP, qui existe depuis plusieurs années. "Ce n'est pas un nouveau départ. Nous pouvons en fait continuer à financer des activités pour les systèmes d'atterrissage humain. »

Il a également suggéré que le programme Commercial Lunar Payload Services (CLPS) de l’agence pourrait être utilisé pour soutenir le développement des atterrisseurs lunaires. Ce programme finance la livraison de charges utiles de recherche à la surface lunaire sur des atterrisseurs lunaires commercialement développés, mais si nécessaire, pourrait être remodelé pour soutenir les travaux sur les atterrisseurs lunaires humains.

"Rien ne dit que ces charges utiles ne peuvent pas être des humains", a-t-il déclaré. "Il existe donc un autre mécanisme par lequel nous pouvons trouver des ressources pour continuer à avancer." Il a ajouté que le programme de prix Centennial Challenges de l'agence, qui fait partie de la Direction de la mission des technologies spatiales, pourrait également être mis en service pour soutenir Artemis.

La façon dont ces programmes pourraient être adaptés pour soutenir Artemis devait être étudiée attentivement, a reconnu Bridenstine. "Je dois parler aux avocats de ce que nous pouvons faire sans que j'aille en prison."

"Nous devons chercher des moyens créatifs pour continuer à avancer, même dans cet environnement politiquement chargé", a-t-il déclaré.

Bridenstine a également déclaré que la NASA devrait "faire preuve de plus de créativité" si elle obtenait un projet de loi de crédits à part entière, mais en deçà des 1,6 milliard de dollars de financement supplémentaire pour Artemis. "Nous avons des boutons que nous pouvons tourner", a-t-il dit, mais a suggéré que la réduction du financement réduirait également les chances de faire la date de 2024. «Les 1,6 milliard de dollars nous donnent le plus de chances d'avoir la plus grande probabilité de succès, mais il y a d'autres choses que nous pouvons faire et être créatifs et maintenir l'élan même si nous avons des contraintes temporaires.»

La personne qui prendra la plupart des décisions sur les boutons à tourner est d'accord. "Je refuse d'aller de l'avant et d'utiliser le financement comme une béquille pour ne pas arriver sur la lune d'ici 2024", a déclaré Doug Loverro, le nouvel administrateur associé de la NASA pour l'exploration et les opérations humaines, dans la même interview. "Je refuse que cela devienne une chose."

Loverro a déclaré que c'était son travail de comprendre comment atteindre l'objectif de 2024 avec le financement comme l'un des nombreux obstacles. "Je ne me plains pas de la gravité. Je ne me plains pas des ceintures de radiation. Je ne me plains pas de tous les autres obstacles qui se dressent entre moi et la lune », a-t-il déclaré. «Le financement n'est pas différent de l'un de ces obstacles.»

Cet obstacle, a-t-il ajouté, ne disparaîtra pas après l'achèvement du cycle de crédits 2020. «Nous n’allons pas être financés pour chaque dollar que nous recherchons chaque année d’ici à 24». Nous savons que cela ne se produira pas », a-t-il déclaré. "Il y a des choses créatives que nous pouvons faire pour aller de l'avant et stimuler à la fois l'industrie à saisir l'occasion, et il existe de nombreux outils dans le processus budgétaire que nous pouvons utiliser pour continuer à progresser."