La NASA choisit une zone d'atterrissage d'astéroïdes pour la sonde OSIRIS-REx

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La sonde spatiale OSIRIS-REx de la NASA a atteint l'astéroïde Bennu il y a un peu plus d'un an, et maintenant l'agence a décidé où elle descendrait pour prélever un échantillon de la roche spatiale. Le site, connu sous le nom de Nightingale, est une fosse jonchée de gravier près du pôle nord de l'astéroïde. Ce sera une opération délicate de collecter des échantillons de Bennu et de les renvoyer sur Terre, mais nous pourrions apprendre beaucoup de la matière vierge de l'astéroïde.

La NASA a dépensé près d'un milliard de dollars pour acheminer OSIRIS-REx à Bennu, qui traverse les orbites de la Terre et de Mars. À son arrivée, les chefs de mission ont été surpris d'apprendre que Bennu a une surface beaucoup plus rocheuse que prévu. Cela signifiait plus de dangers à éviter lorsque la sonde se dirigeait vers la surface. L'équipe japonaise exploitant la mission de retour d'échantillons d'astéroïdes Hayabusa2 a récemment rencontré des défis similaires.

L'équipe a commencé avec une liste de 50 sites candidats potentiels, en les réduisant en fonction de la composition probable de la surface et des obstacles visibles. La NASA a maintenant quatre zones d'atterrissage possibles appelées Nightingale, Osprey, Sandpiper et Kingfisher. Finalement, l'équipe s'est installée sur Nightingale avec Osprey comme sauvegarde.

L'année prochaine, OSIRIS-REx dérivera vers Nightingale et entrera en contact avec la surface en projetant un jet d'azote comprimé. Cela devrait perturber le matériau à la surface, permettant au mécanisme d'échantillonnage de le ramasser. La NASA espère collecter jusqu'à 2,1 onces (60 grammes) de matériel de Bennu. C’est beaucoup plus que les 100 milligrammes collectés par Hayabusa2.

La NASA n'aura pas la surface lisse et ouverte représentée sur cette image. Bennu est couvert de rochers dangereux.

Même après avoir soigneusement sélectionné une zone d'atterrissage, la descente sera difficile. OSIRIS-REx doit fonctionner de manière autonome en raison des distances impliquées, et ses panneaux solaires s'étendent de 20 pieds (6,2 mètres) d'une extrémité à l'autre. La zone de sécurité de Nightingale est d'environ 52 pieds (16 mètres) de diamètre. Donc, OSIRIS-REx ne peut pas trop dériver, de peur qu'il ne se heurte à un rocher. Il y a aussi un monolithe de 23 pieds de haut (7 mètres) au bord de Nightingale que l'équipe a surnommé en plaisantant "Mount Doom" (visible en bas à droite ci-dessus).

Actuellement, la NASA cible le 25 août 2020 pour la collecte d'échantillons de la sonde. Avant cela, OSIRIS-REx effectuera deux passes rapprochées sur Nightingale pour collecter plus de scans. La NASA effectuera également deux répétitions générales avant le dernier échantillon. Personne ne prend de risque ici. La collecte de plusieurs onces de matériel sur un astéroïde pourrait être une aubaine incroyable pour les scientifiques. Ces morceaux de Bennu pourraient révéler des secrets du premier système solaire, mais nous devons d'abord les collecter.

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