La NASA envisage d’envoyer un rover VIPER sur la Lune pour traquer la glace du pôle Sud – Breakingnews.fr

Un artiste a conçu le rover VIPER de la NASA sur la Lune. (Illustration de la NASA Ames / Daniel Rutter)

La NASA a annoncé qu’elle enverrait un rover au pôle sud de la lune d’ici à la fin de 2022 pour répondre à l’une des plus grandes questions concernant son programme Artemis Moon: à quel point la glace est-elle accessible?

Le robot mobile – dont le nom de voiture de course, VIPER, est en fait un acronyme signifiant Volatiles Investigating Polar Exploration Rover – serait le premier rover américain lancé sur la surface lunaire depuis les buggies lunaires accompagnant les missions Apollo 15, 16 et 17 1971 et 1972.

«VIPER va se déplacer sur le pôle sud de la lune, et VIPER va évaluer où se trouve la banquise», a déclaré aujourd'hui l'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, au Congrès international d'astronautique à Washington, DC. pour caractériser la glace d'eau, et finalement forer et découvrir à quel point la glace d'eau est intégrée dans le régolithe sur la lune. "

Bridenstine a déclaré qu'obtenir les détails de la répartition de la glace d'eau était important pour l'exploration durable de la lune, car l'agence compte pouvoir convertir du H gelé.2O dans les fournitures essentielles, y compris l'hydrogène et l'oxygène.

«La glace d'eau représente quelque chose d'important: le soutien à la vie», a-t-il déclaré. «La glace d’eau c’est de l’oxygène à respirer, c’est de l’eau à boire. … Lorsque vous le décomposez, l'hydrogène et l'oxygène sont les mêmes carburants que ceux utilisés pour les navettes spatiales. ”

Sur la base de données sur la teneur en hydrogène recueillies par des orbites robotisées, les scientifiques ont déterminé que la croute de la lune pouvait contenir des centaines de millions de tonnes de glace d’eau concentrée dans les zones de cratères ombrées en permanence aux pôles de la lune. On pensait que la glace s’était déposée au cours de milliards d’années par les comètes et les astéroïdes frappant la lune.

Mais la NASA n’a pas encore eu l’occasion de goûter au sol lunaire et d’évaluer l’extractabilité de cette glace. Et bien que la Chine ait posé deux rovers sur la Lune au cours des six dernières années, ils ne sont pas équipés des outils nécessaires pour l’échantillonnage du sol.

Quelle est la profondeur de la glace? À quel point est-il fin? C’est ce que VIPER cherche à découvrir au cours d’une mission de 250 millions de dollars sur 100 jours.

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«C’est incroyablement excitant d’avoir un rover qui se rend dans le nouvel environnement unique du pôle sud pour découvrir où nous pouvons exactement capter cette eau», a déclaré Anthony Colaprete, responsable scientifique du projet VIPER au centre de recherche Ames de la NASA, dans un communiqué de presse. "VIPER nous dira quels sont les endroits où les concentrations sont les plus élevées et à quelle profondeur sous la surface il faut aller pour avoir accès à l'eau."

Ames gère le projet de mobile, et le matériel est conçu par le centre spatial Johnson de la NASA. Quatre instruments scientifiques seront fournis par Ames, le Kennedy Space Center et Honeybee Robotics:

  • Le spectromètre à neutrons, ou NSS, mis au point à Ames, détectera les zones «humides» situées sous la surface lunaire pour des investigations plus poussées.
  • Regolith et Ice Drill pour l'exploration de nouveaux terrains, ou TRIDENT, développé avec Honeybee Robotics, déterrera des déblais de sol allant jusqu’à un mètre (3 pieds) sous la surface.
  • Le spectromètre de masse observant les opérations lunaires, ou MSolo, est un instrument développé par le Kennedy Space Center pour analyser la composition chimique du sol.
  • Le système de spectromètre Volatiles dans le proche infrarouge, connu sous le nom de NIRVSS, a été développé par Ames et utilisera des mesures dans le proche infrarouge pour se concentrer sur la teneur en eau ainsi que sur les concentrations de dioxyde de carbone et de méthane.

Le plan de la NASA prévoit de lancer VIPER sur une fusée commerciale et de la placer sur la lune avec un atterrisseur commercial, dans le cadre de son accord de services de charge utile lunaire commerciale avec neuf sociétés. La livraison sur la lune est prévue pour décembre 2022.

Le rover collectera des données sur différents types de sols affectés par la lumière et la température – dans les zones de noirceur totale, les zones peu éclairées et les zones directement exposées au soleil.

En collectant des données sur la quantité d’eau et d’autres matériaux dans chacun de ces types de zones, la NASA peut cartographier les endroits où l’eau est susceptible d’être accessible sur toute la lune.

Les résultats de VIPER devraient être disponibles d’ici à 2024, lorsque la NASA enverra ses premiers astronautes dans la région polaire méridionale de la Lune. Ils pourraient ainsi orienter les décisions quant à l’orientation des missions de suivi du programme Artemis. Bridenstine a déclaré qu’il aimerait voir un habitat situé à la surface de la lune et qu’il aura besoin d’eau, d’oxygène et de carburant.

Autres points forts de l’exposé de Bridenstine:

  • On a demandé à Bridenstine si la fusée Falcon Heavy de SpaceX ou la future fusée Starship pouvait contribuer au programme Artemis. Bridenstine a déclaré qu’il ne pourrait pas discuter de ce sujet car SpaceX proposerait probablement un atterrisseur lunaire à l’usage de la NASA. «Nous voulons aller sur la lune avec des atterrisseurs commerciaux et Starship est bien entendu un atterrisseur commercial qui, nous le prévoyons, participera à ce programme», a-t-il déclaré. «Le savons-nous? Non, mais il semble bien que ce sera le cas. »Une telle proposition devrait être soumise au plus tard le 1er novembre. (Mise à jour: la date limite a été reportée au 5 novembre.)
  • Une autre question concernait le potentiel de coopération avec le programme spatial chinois. Bridenstine a noté que la législation américaine interdisait actuellement la coopération bilatérale. "Certainement, à l'avenir, selon les conditions, nous serions ouverts à cela", a-t-il déclaré. "Mais ce n’est pas juste," Hé, inscrivez-vous et vous pourrez venir avec nous. "Les problèmes de visas américains en Chine concernant le Congrès astronomique international ont attisé la controverse cette semaine.
  • Au cours d'une discussion sur l'exploration spatiale de la NASA, Bridenstine a pris note de la mission New Horizons à Pluto et dans la ceinture de Kuiper – avant de prendre une position politique controversée. Notant que Pluton a plusieurs lunes, une atmosphère mince et probablement un océan sous la surface, il a déclaré: "Je pense que Pluton est une planète." , était mal formulé.