Le Département de l'énergie met l'accent sur les rôles de soutien à l'industrie spatiale

HOUSTON – Le Département de l'énergie, dont l'interaction avec l'industrie spatiale a été principalement dans les systèmes d'énergie nucléaire, travaille à élargir son rôle en mettant l'accent sur ses capacités de recherche globales.

Dans un discours prononcé le 21 novembre à la SpaceCom Expo, Paul Dabbar, le sous-secrétaire à l'Énergie pour les sciences, a déclaré que les laboratoires de recherche du département offraient des capacités pour l'industrie spatiale qui vont des réseaux informatiques quantiques à l'astronomie et à la défense planétaire.

"Je crois que l'humanité est à l'aube de mouvements majeurs autour de l'innovation dans six domaines particuliers", a-t-il déclaré dans son discours, l'espace étant l'un de ces domaines à côté de l'intelligence artificielle, de la génomique et d'autres. "Je pense que nous sommes sur le point de faire de grands progrès dans ce que nous pouvons faire et ce que nous allons pouvoir apprendre."

Dabbar a déclaré que le Département de l'énergie travaille sur environ 80 projets avec la NASA et d'autres membres de la communauté spatiale. Dans une interview après son discours, il a déclaré qu'il essayait de mettre en évidence ces partenariats existants ainsi que de chercher de nouvelles opportunités dans l'espace pour que le département soit impliqué.

"Je pense que la réalité est qu’environ 18 milliards de dollars de dépenses de R&D par an, la plupart des gens ne comprennent pas l’ampleur de ce que nous faisons actuellement", a-t-il déclaré. "Lorsque vous avez 60 000 chercheurs en train de faire des choses, personne ne connaît 100% des différentes chaînes de recherche en cours."

"L'espace est probablement celui qui se situe en bas de l'échelle de la conscience", a-t-il ajouté, "c'est certainement pourquoi je voulais venir ici et en parler un peu à un public plus large."

L'un de ces domaines concerne les réseaux quantiques, dont les avantages incluent des communications sécurisées. Dans son discours, il a évoqué la création du premier «réseau quantique enchevêtré» au monde avec des sites à Chicago et à New York. Ce réseau, a-t-il suggéré, pourrait être étendu à l'espace. "Nous travaillons sur la technologie pour construire une connexion réseau quantique intriquée à l'ISS", a-t-il déclaré. "Nous avons la capacité de construire un réseau quantique qui va dans l'espace."

Dans la dernière interview, Dabbar a déclaré que l'extension d'un réseau quantique à l'espace était un objectif à long terme du travail du département dans ce domaine, plutôt qu'une application à court terme. "Il y a beaucoup de technologie à faire d'ici à là, mais ce que je voulais mentionner, c'est que nous envisageons les possibilités", a-t-il déclaré. "C'est encore du temps libre, mais je tenais à mentionner qu'il s'agit clairement d'une chaîne de recherche que nous avons et qu'elle est clairement ambitieuse au fur et à mesure que nous élaborons la technologie globale."

À court terme, Dabbar a souligné les capacités du département dans des domaines tels que l'électronique durcie aux radiations qu'il peut mettre à la disposition des entreprises spatiales. "Nous accueillerions favorablement l'engagement avec le secteur commercial dans ce domaine particulier, qui est relativement minime", a-t-il déclaré.

Les laboratoires du département effectuent des travaux commerciaux sur une base remboursable, environ 10% des dépenses globales de R&D du département étant payées par les entreprises. "S'il y a une entité du secteur privé qui veut faire des tests, par exemple, pour le durcissement rad de la microélectronique pour l'espace, ils n'ont pas besoin d'aller construire un laboratoire pour faire les tests de rayonnement", a-t-il dit. "Ils peuvent venir chez nous."

Une partie de la sensibilisation du Département de l’énergie sur l’espace comprend la collaboration avec d’autres agences gouvernementales. Le département ne fait pas partie du Conseil national de l'espace, mais Dabbar a déclaré que le département avait un «dialogue constant» avec le conseil et les agences qui en faisaient partie.

Un exemple de cela, a-t-il dit, concerne les effets des mégaconstellations de satellites comme Starlink sur l'astronomie. Le Département de l'énergie, qui finance certaines recherches en astronomie, soutient le développement d'un instrument pour le grand télescope synoptique au Chili qui sera la plus grande caméra numérique construite pour les applications astronomiques.

"L'une des choses dont nous voulons nous assurer est que la luminosité associée à un certain nombre de constellations de cubes à basse altitude peut affecter la visibilité de ce qui se trouve dans le ciel, ce qui affecte les télescopes", a-t-il déclaré, citant exemple une image d'un télescope au sol montrant des stries d'un ensemble de satellites Starlink lancés plus tôt en novembre.

Le département, a-t-il dit, s'est engagé auprès de la NASA et de la National Science Foundation, et du National Space Council, sur ces préoccupations. Le but de cet effort est de faire en sorte que la communauté spatiale plus large "comprenne l'impact de cela, à la fois en termes de science mais aussi uniquement en termes d'esthétique de voir le ciel nocturne."