Le satellite de communication phare du Venezuela est hors service et tombe en panne

WASHINGTON – Le premier et le seul satellite de communications appartenant à l’État du Venezuela est hors service depuis le 13 mars, après une série de manœuvres qui l’ont laissé s’écrouler sur une orbite inutilisable.

Le satellite VeneSat-1, construit par China Great Wall Industry Corp et lancé fin 2008 sur une mission de 15 ans pour fournir des services de télévision et à large bande au Venezuela, est coincé depuis 10 jours sur une orbite elliptique au-dessus de l’arc géostationnaire, selon observations télescopiques de deux sociétés américaines qui suivent des satellites.

L’opérateur de VeneSat-1, l’agence spatiale vénézuélienne ABAE, n’avait publié aucun rapport de situation sur le satellite au 23 mars et n’a pu être joint pour commentaires le 22 mars ou le 23 mars. En janvier, ABAE a déclaré que le Venezuela et la Chine envisageaient de développer un satellite de remplacement , VeneSat-2, qui continuerait à fonctionner après le retrait de VeneSat-1.

Le VeneSat-1 est entré en service en janvier 2009, environ trois mois après son lancement sur une fusée chinoise Long March 3B. Le satellite devait rester en service jusqu’en 2024 au moins.

Étant donné que la construction des satellites de communications géostationnaires prend généralement de deux à trois ans, le Venezuela pourrait faire face à un déficit de couverture s’il ne peut pas récupérer VeneSat-1 ou utiliser la capacité d’autres satellites.

«Changement significatif d’orbite»

La société californienne ExoAnalytic Solutions, qui exploite un réseau de télescopes de suivi des satellites et des débris, a repéré un «changement d’orbite important» pour VeneSat-1 le 13 mars à 3 h 15, heure de l’Est, lorsque le satellite a quitté sa position à 78 degrés ouest. longitude sur le Venezuela, Bill Therien, vice-président de l’ingénierie d’ExoAnalytic, a déclaré à SpaceNews. Environ trois heures plus tard, le satellite a effectué une autre manœuvre qui l’a fait basculer vers l’ouest, a-t-il déclaré.

Les observations du télescope de ExoAnalytic et de l’AGI basée en Pennsylvanie montrent que VeneSat-1 dégringole sur une orbite qui, à son point le plus bas, est à 50 kilomètres au-dessus de l’arc géosynchrone où résident la plupart des grands satellites de communication. Le point culminant de Venesat-1, ou apogée, se situe à environ 36300 kilomètres – soit environ 525 kilomètres au-dessus de l’arc géosynchrone, selon les entreprises.

Bob Hall, directeur technique AGI pour la connaissance de la situation spatiale, a déclaré que VeneSat-1 a dérivé de 30 degrés par rapport à sa fente orbitale d’origine depuis le 13 mars. Si le satellite dérive de 40 degrés supplémentaires, il sera hors de vue du Venezuela, ce qui compliquera tous les efforts pour rétablir le contrôle du vaisseau spatial à moins que le Venezuela ne compte sur des stations au sol dans d’autres pays.

Risque de collision faible

Lorsque les satellites géostationnaires sont mis hors service, les opérateurs devraient les déplacer sur des orbites dites de cimetière, généralement à 300 à 500 kilomètres au-dessus de la ceinture géosynchrone. À de telles altitudes, les satellites morts continuent à orbiter pendant des milliers d’années sans mettre en danger les satellites actifs.

Hall a déclaré que le point bas, ou périgée, sur l’orbite de VeneSat-1 pourrait “à peine embrasser” le seuil de notification pour les opérateurs de satellites en orbite géosynchrone, mais il est peu probable qu’il déclenche une alarme. Son apogée est bien en orbite du cimetière, a-t-il dit.

Hall a déclaré que les opérateurs peuvent contacter et récupérer des satellites en panne s’ils ne sont pas gravement endommagés. La plupart des satellites ont deux antennes omnidirectionnelles sur les côtés opposés pour assurer un moyen de contact, a-t-il déclaré.

EchoStar et SES, par exemple, ont tous deux perdu le contact avec les satellites en 2017, mais ont pu rétablir les communications avec les satellites à la dérive et les mettre en orbite du cimetière.

La rédactrice en chef de SpaceNews, Sandra Erwin, a contribué à cet article.