Le Spaceway-1 défunt de DirecTV atteint l’orbite du cimetière en une seule pièce

WASHINGTON – Le satellite DirecTV Spaceway-1 a été retiré sur une orbite de cimetière à 500 kilomètres au-dessus de l’arc géostationnaire, éliminant ainsi le risque d’explosion du satellite défectueux sur une orbite peuplée de satellites actifs.

Les observations au sol du réseau de télescopes de surveillance spatiale d’ExoAnalytic Solutions montrent que Spaceway-1 a été déplacé et désactivé.

“Sa courbe de lumière indique qu’il n’est plus stabilisé”, a déclaré le 14 février par courrier électronique Bill Therien, vice-président de l’ingénierie d’ExoAnalytic. Les satellites comme Spaceway-1 s’appuient sur des systèmes de contrôle d’attitude pour maintenir une orientation stable en orbite. Sans électricité ni propulsion pour le maintenir stable, un satellite commencera à s’effondrer.

L’opérateur de flotte Intelsat, qui a piloté Spaceway-1 au nom de DirecTV, a notifié aux pisteurs de satellites cette semaine que le satellite de 15 ans avait été mis hors service avec succès “bien au-dessus du seuil de l’orbite du cimetière GEO”, selon T.S. Kelso, astrodynamicien de recherche senior chez Analytical Graphics Inc.

Therien a déclaré que Spaceway-1, qui opérait à partir d’une orbite géostationnaire à environ 36 000 kilomètres au-dessus de l’équateur, avait achevé le 10 février sa montée de 500 kilomètres vers une orbite de cimetière. Sa nouvelle orbite est suffisamment élevée pour permettre au satellite disparu de tourner autour du globe pendant des millions d’années.

DirecTV, qui utilisait Spaceway-1 comme satellite de secours pour les services de télédiffusion, a notifié le mois dernier à la Federal Communications Commission des États-Unis que le satellite pourrait exploser s’il n’était pas déplacé sur une orbite de cimetière et arrêté le 25 février.

Le satellite de la série 702, construit par Boeing, dépendait exclusivement de l’énergie générée par ses panneaux solaires après qu’une anomalie inexpliquée a causé «des dommages importants et irréversibles» à sa batterie en décembre.

Le risque d’explosion était minime tant que la batterie restait éteinte, mais fonctionner à l’énergie solaire directe ne serait plus possible à partir de fin février, lorsque plusieurs semaines d’éclipses sur l’orbite géostationnaire de Spaceway-1 obligeraient le satellite à traverser périodiquement l’ombre.

Les opérateurs de Spaceway-1 ont commencé à manœuvrer le satellite sur son orbite de cimetière fin janvier.

DirecTV avait initialement prévu de laisser Spaceway-1 à 300 kilomètres au-dessus de l’arc géostationnaire – une orbite de stockage commune pour les satellites à la retraite – mais a décidé plus tard d’augmenter cette altitude à 500 kilomètres, peut-être pour consommer ou évacuer plus de carburant. La société avait initialement déclaré à la FCC qu’elle n’aurait pas le temps d’épuiser l’ensemble des 73 kilogrammes de biopropulseur restants de Spaceway-1 en raison de l’urgence du problème de batterie du satellite.

Daphne Avila, Jim Greer et Kate MacKinnon, porte-parole de la société mère de DirecTV, AT&T, n’ont pas répondu aux multiples demandes de commentaires de SpaceNews concernant Spaceway-1.