L'entreprise nucléaire Terrapower s'associe à un projet de fibre de carbone à base de charbon – Breakingnews.fr

Laboratoire TerraPower
TerraPower, une entreprise co-fondée par Bill Gates, mène des recherches sur l'énergie nucléaire dans un laboratoire de 10 000 pieds carrés situé à Bellevue, dans l'État de Washington. (TerraPower Photo)

BELLEVUE, Washington – TerraPower, l’entreprise qui travaille sur les réacteurs nucléaires de prochaine génération avec le soutien du cofondateur de Microsoft, Bill Gates, travaille également sur les utilisations du charbon de prochaine génération.

La société privée, basée à Bellevue, fait partie d’une équipe qui reçoit plus d’un million de dollars de financement fédéral pour mettre au point un procédé sans émission permettant de produire de la fibre de carbone à partir du charbon.

Le principal bénéficiaire du financement est Ramaco Carbon, une entreprise de ressources en charbon, de recherche et de fabrication de carbone basée à Sheridan, dans le Wy. Ramaco se concentre sur le développement d’applications de haute valeur pour le charbon, qui ne nécessite pas son utilisation dans les centrales électriques.

«Notre société fonctionne sous un mantra simple: le charbon est trop précieux pour être brûlé», a déclaré le PDG de Ramaco Carbon, Randall Atkins, dans un communiqué de presse. «Grâce à nos recherches, nous recherchons des utilisations de haute technologie pour le carbone du charbon, ce qui augmentera sa valeur et réduira l'empreinte environnementale de son utilisation. Chaque morceau de charbon utilisé pour créer un produit avancé ou un matériau tel que la fibre de carbone nous dirige vers un avenir plus vert et une économie américaine plus forte. "

Cela correspond à la vision de TerraPower concernant les processus chimiques et industriels utilisant le nucléaire: le principal objectif de la société est de développer des réacteurs nucléaires plus sûrs, moins chers et plus efficaces, en mettant l’accent sur deux concepts de conception connus sous le nom de réacteurs à ondes progressives et de réacteurs rapides au chlorure fondu.

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Dans le cadre de ses efforts de développement, TerraPower a mené des recherches sur la manière dont la chaleur générée par les réactions nucléaires pourrait être utilisée à des fins autres que le tournage de turbines à vapeur. Le projet mené par Ramaco est l’un des premiers à gagner du terrain.

Le concept appelle à utiliser un processus sans émissions pour transformer la biomasse et les ressources fossiles en produits utiles.

«Pensez au charbon lui-même en tant que molécule géante et, si vous le chauffez, il se décompose en composants plus petits», a déclaré Josh Walter, chef de projet pour les systèmes énergétiques intégrés et les produits d'innovation chez Terrapower. «Actuellement, beaucoup de fibres de carbone sont fabriquées à partir de polyacrylonitrile, un produit pétrochimique. Nous pensons que nous pouvons créer un précurseur de fibre de carbone en utilisant des éléments de charbon, extraits en le chauffant avec une forme d’énergie ne dégageant pas de CO2. »

Le nucléaire pourrait éventuellement servir de source d’énergie. «Cependant, nous pouvons très probablement commencer à utiliser de l'énergie renouvelable aujourd'hui, même à plus petite échelle», a déclaré Walter.

Trouver un moyen sans émission de produire les précurseurs chimiques pour la fibre de carbone pourrait apporter des avantages supplémentaires. Ramaco et TerraPower s'attendent à ce que leur processus réduise le coût de la fibre de carbone, qui est généralement utilisée aujourd'hui pour les produits haut de gamme et hautes performances. Réduire les coûts pourrait ouvrir la voie à des applications plus répandues pour les matériaux légers et de haute technologie.

Le Département américain de l’énergie accorde une subvention au projet de recherche «Coal to Carbon Fibre» dans le cadre d’un programme de 10 millions de dollars qui finance 10 projets visant à développer des utilisations innovantes du charbon domestique.

La demande de charbon pour la production d'énergie est en recul depuis longtemps, en raison de la montée en puissance du gaz naturel et des sources d'énergie renouvelables. Trouver de nouvelles façons d’utiliser le charbon pourrait aider à faire face au ralentissement de la demande. Dans un communiqué de presse, le secrétaire à l'Énergie, Rick Perry, a déclaré que les subventions récemment annoncées "poursuivent notre engagement d'investir dans des initiatives de recherche, de développement et de démonstration afin de faire progresser ces technologies innovantes de charbon propre".

Chris Levesque, PDG de TerraPower, s'est déclaré «ravi de voir le secrétaire d'État Perry et le ministère de l'Énergie continuer à investir dans les nouvelles technologies pour transformer l'utilisation des combustibles fossiles par le pays et pour utiliser l'énergie nucléaire de manière innovante».

"Le travail de TerraPower avec Ramaco Carbon développera des procédés permettant de convertir le charbon en produits commerciaux nécessaires sans rejet de carbone dans l'atmosphère", a déclaré M. Levesque.

Gates et l'ancien dirigeant de Microsoft, Nathan Myhrvold, ont fondé TerraPower en 2006, issu de la société Intellectual Ventures, qui partage un bâtiment avec le laboratoire de TerraPower de 10 000 pieds carrés situé à Bellevue. Gates continue d’assumer les fonctions de président du conseil d’administration de la société. avec Myhrvold comme vice-président.

En 2011, Gates avait soutenu que le nucléaire était plus sûr que le charbon, du moins par une mesure. "Si vous comparez cela au charbon que le charbon a tué par kilowatt-heure – ou au gaz naturel, qui fait exploser un quartier de temps en temps, c'est beaucoup moins," a-t-il déclaré à la Wired Business Conference de New York.