SpaceX va expérimenter avec des revêtements satellites moins réfléchissants lors du prochain lancement de Starlink – .

Le concept de l’artiste d’un satellite Starlink avec son aile solaire déployée. Crédits: SpaceX

Le prochain lancement de satellites par SpaceX pour le réseau à large bande Starlink de la société – prévu dans les derniers jours de 2019 – transportera un vaisseau spatial avec un revêtement expérimental conçu pour le rendre moins réfléchissant en orbite, une première étape pour apaiser les inquiétudes des scientifiques qui disent que le déploiement de des milliers de stations Starlink supplémentaires entraveraient certaines observations astronomiques.

Gwynne Shotwell, président et chef de l'exploitation de SpaceX, a déclaré vendredi aux journalistes que la société voulait faire «la bonne chose» et veiller à ce que le ciel nocturne reste accessible pour les observations scientifiques et l'inspiration.

Le prochain lancement de fusée Falcon 9 de SpaceX dédié au réseau Starlink est prévu fin décembre, environ deux semaines après le lancement par la société de la prochaine mission Falcon 9 sur son manifeste. Cette mission, qui devrait transporter un satellite géostationnaire de télécommunications, est prévue pour le lundi 16 décembre au plus tôt.

Le lancement de Starlink fin décembre transportera 60 nouveaux satellites pour rejoindre 120 autres nœuds de relais de données Starlink lancés lors de deux missions précédentes en mai et novembre.

Les satellites Starlink lancés plus tôt cette année ont tracé des chemins à travers le ciel crépusculaire du matin et du soir. Les vaisseaux spatiaux ont été déployés à partir de leurs lanceurs Falcon 9 en grappes serrées, et étaient plus réfléchissants que prévu, semblant voler au-dessus dans des formations de type train avant de s'étendre dans les jours et les semaines après chaque lancement.

Avant de se propager et d'élever leurs orbites à l'aide de propulseurs ioniques, les satellites Starlink s'évasaient parfois pour devenir aussi lumineux que les étoiles les plus brillantes du ciel. Les satellites à écran plat sont relativement petits, avec un panneau solaire déployable, et pèsent environ 573 livres (260 kilogrammes) au lancement, selon SpaceX.

Répondant aux protestations des astronomes, SpaceX a déclaré plus tôt cette année qu'il prendrait des mesures pour rendre le fond de chaque satellite Starlink moins réfléchissant. Les 60 satellites lancés en novembre n'ont pas connu un tel changement, mais l'un des 60 vaisseaux spatiaux dont le lancement est prévu fin décembre aura une modification pour répondre aux problèmes de luminosité.

"Ce prochain lot comprend un satellite sur lequel nous avons appliqué un revêtement", a déclaré Shotwell vendredi lors d'une réunion avec des journalistes au siège de SpaceX à Hawthorne, en Californie. "Cela va être une expérience … Nous allons faire des essais et des erreurs pour déterminer quelle est la meilleure façon d'y parvenir. Mais nous allons y arriver. »

Shotwell a déclaré que les satellites Starlink pour le lancement fin décembre ont été livrés à Cape Canaveral depuis l'usine Starlink à Redmond, Washington, pour les préparatifs de lancement final.

"L'astronomie est l'une des quelques choses qui passionnent les petits enfants à propos de l'espace", a déclaré Shotwell. «Il y a aussi beaucoup d'adultes qui s'enthousiasment, qui en dépendent pour leur vie ou pour se divertir. Mais nous voulons nous assurer que nous faisons la bonne chose, pour nous assurer que les petits enfants peuvent regarder à travers leurs télescopes. Ce serait cool pour eux de voir un Starlink. Je pense que c'est cool. Mais ils devraient regarder Saturne et la lune. »

Cette exposition de 333 secondes prise le mois dernier par la caméra à énergie sombre sur le télescope Blanco de 4 mètres de l'Observatoire interaméricain Cerro Tololo montre 19 séquences attribuées aux satellites Starlink traversant le champ de vision de la caméra peu après leur lancement en novembre. 11 de Cap Canaveral. Crédit: NSF National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory / NSF / AURA / CTIO / DELVE

Avant de s'engager dans de nouveaux changements de satellites, Shotwell a déclaré que SpaceX voulait s'assurer que le revêtement fonctionne. SpaceX veut également s'assurer que le changement de revêtement n'affecte pas négativement les performances du satellite, telles que ses propriétés thermiques.

"C'est pourquoi nous ne pouvons pas simplement dire que nous allons simplement faire cette chose", a-t-elle déclaré. "Cela doit aussi fonctionner."

Shotwell a déclaré que SpaceX était surpris que les satellites Starlink soient si réfléchissants après le premier lancement en mai.

«Il y a beaucoup de gens qui ont regardé Starlink et regardé les satellites, beaucoup de gens savaient ce que nous faisions, et personne n'y a pensé», a-t-elle déclaré. "Nous n'y avons pas pensé. La communauté de l'astronomie n'y a pas pensé. C'est arrivé … Allons voir ça. "

SpaceX a reçu l'approbation de la Federal Communications Commission pour lancer et exploiter jusqu'à 12 000 satellites Starlink dans les années à venir. La flotte Starlink initiale de la société comptera 1584 satellites pour permettre les services Internet mondiaux, et le réseau à large bande de SpaceX pourrait approcher ce nombre d'engins spatiaux avec une série allant jusqu'à deux douzaines de lancements Falcon 9 / Starlink en 2020.

L'American Astronomical Society a établi un groupe de travail pour connecter la communauté scientifique astronomique et SpaceX, a indiqué l'AAS dans une mise à jour écrite publiée le 5 décembre sur son site Web.

«La réponse de notre communauté a été suffisamment forte pour que SpaceX ait contacté l'AAS en cherchant à établir une ligne de communication», a écrit Kelsie Krafton, chargée des politiques publiques à l'American Astronomical Society. "Étant donné que les interférences optiques / infrarouges n’ont pas de cadre statutaire ou réglementaire comme les interférences radio, elles n’ont eu aucune interaction avec cette partie de notre communauté."

Krafton a écrit que SpaceX et l'AAS ont discuté du problème de luminosité de Starlink sur huit télécons depuis juin. Le groupe de défense de l'astronomie a déclaré avoir rencontré des représentants de l'industrie des satellites, du personnel du Congrès, des fonctionnaires fédéraux et des membres de la communauté du droit spatial.

"Les choses évoluent dans une direction pleine d'espoir après nos deux derniers télécons", a écrit Krafton. "SpaceX est prêt à tester les revêtements pour voir si cela contribue à réduire la luminosité."

Krafton a écrit que les astronomes visent à sélectionner un niveau de luminosité pour SpaceX à cibler pour leurs satellites Starlink. Des simulations sont également en cours pour modéliser les impacts des satellites Starlink sur les observatoires astronomiques au sol, et les astronomes ont discuté de la meilleure façon pour SpaceX de diffuser leurs calendriers de lancement afin de permettre aux scientifiques de prendre des mesures pour éviter les observations qui pourraient être affectées par les satellites Starlink, selon au poste de Krafton sur le site Web de l'AAS.

Les astronomes veulent s'assurer que les observations prévues par le Large Synoptic Survey Telescope, ou LSST, ne sont pas entravées par les constellations de satellites prévues par SpaceX, OneWeb, Amazon et d'autres sociétés.

Financé par le gouvernement américain, le LSST est en construction au Chili et est conçu pour capturer des images profondes et à large champ de tout le ciel disponible, permettant aux astronomes d'en savoir plus sur l'énergie sombre et la matière noire, et de détecter des astéroïdes potentiellement dangereux avec des orbites proches Terre, entre autres objectifs.

Les membres de l'équipe scientifique du LSST ont déclaré le mois dernier que, en supposant le déploiement complet des satellites Starlink de SpaceX, presque chaque exposition de l'observatoire dans les deux heures suivant le coucher ou le lever du soleil aurait une séquence satellite. Pendant les mois d'été, lorsque le crépuscule est plus long, il pourrait y avoir un impact de 40% sur le temps d'observation du crépuscule, selon l'Association of Universities for Research in Astronomy, ou AURA, qui gère le projet LSST pour la National Science Foundation.

"En raison de la lumière diffusée dans l'optique par les satellites brillants, l'utilité scientifique d'une exposition entière peut parfois être annulée", a déclaré AURA dans un communiqué le mois dernier. «La détection des astéroïdes proches de la Terre, normalement inspectés pendant le crépuscule, serait particulièrement affectée. Les relevés d'énergie sombre sont également sensibles aux satellites en raison des stries provoquées dans les images. Il est essentiel d'éviter la saturation des stries. »

"L'objectif de Starlink est de fournir un service Internet mondial, une aspiration que nous ne voulons pas entraver, mais cela nécessite un à deux ordres de grandeur de satellites en orbite terrestre plus bas que ce qui existe actuellement", a écrit Krafton. «Nous ne voulons pas abandonner l'accès aux observations optiques depuis le sol. La tâche de notre groupe est de trouver une voie à suivre qui s'adapte aux deux utilisations du ciel. »

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