En souvenir de Jerry Sloan: 1942-2020

Le 8 juin 1998, Jerry Sloan a pris place sur le podium dans les entrailles du United Center. Son Utah Jazz, l’équipe qu’il a entraînée pendant 23 saisons au cours d’une carrière au Temple de la renommée, venait de subir une défaite de 96-54 aux mains des Chicago Bulls lors du troisième match de la finale de la NBA.

On lui a remis un imprimé de boxscore, il a jeté un coup d’œil et a ensuite posé la question qui allait devenir mémorable pour les décennies à venir: «Est-ce vraiment le score? Je pensais qu’ils avaient marqué 196. On aurait dit qu’ils avaient marqué 196… Je suis quelque peu gêné pour le basket-ball de la NBA pour les gars de sortir et de jouer à ce niveau, sans plus de combat en eux que ce que nous avions. C’est une gêne pour nous tous. « 

La citation résume le sens de l’humour méchant de Sloan, qui a toujours démenti un extérieur dur, une ténacité qui a également caché sa nature humanitaire. Mais la citation montre également la haine de Sloan de perdre, sa compétitivité et son incapacité à demi-contourner un sujet.

En effet, Jerry Sloan lui a toujours dit comment c’était, pour le meilleur ou pour le pire.

Il a entraîné le Jazz à 1223 victoires en saison régulière et en séries éliminatoires au cours de ces 23 saisons et a connu une carrière d’entraîneur-chef qui a duré 26 saisons. Il est décédé vendredi matin, a annoncé l’Utah Jazz, succombant aux complications de la maladie de Parkinson et de la démence à corps de Lewy qu’il a combattu depuis 2016. Il avait 78 ans.

L’héritage de Sloan avec le Jazz, l’État et la NBA est absolu. Au moment de sa retraite en 2011, il avait le troisième plus haut total de victoires en saison régulière (1 221) de l’histoire de la NBA, car il était alors l’un des cinq entraîneurs de l’histoire de la ligue à avoir remporté au moins 1000 matchs. Il a mené le Jazz à des apparitions consécutives à la finale de la NBA, à partir de 1997, avec John Stockton et Karl Malone comme son duo de pick-and-roll tant vanté.

Il était dur. Il était incapable de bêtises. Il a exigé que ses gars jouent dur et il a donné à ses joueurs 100 pour cent en retour. Mais Sloan était également effacé. Il se souciait de ses joueurs, de sa famille, de ses amis et de ses proches. Il respectait les gars qui jouaient pour lui, c’est pourquoi il pouvait toujours imposer le respect. Et il a toujours eu le dos collectif de ses joueurs, ce qui a conduit à des confrontations à plusieurs reprises, comme en 2003, lorsque Sloan a été suspendu pour sept matchs pour avoir poussé l’arbitre Courtney Kirkland.

À travers tout cela, Sloan l’a fait à sa façon. Il est l’un des quatre entraîneurs de l’histoire de la NBA avec 15 saisons victorieuses consécutives. Il est l’un des deux seuls entraîneurs de l’histoire de la ligue à avoir remporté 1 000 matchs avec la même équipe.

« Ce fut une grande expérience d’apprentissage pour moi de regarder quelqu’un qui avait la capacité de contrôler une équipe et d’être l’entraîneur », a déclaré l’ancien directeur général de Jazz, Kevin O’Connor, à The Athletic.

«Tout ce qui lui importait, c’était d’améliorer les gars pour qu’ils puissent bien faire dans la profession. Il a toujours eu ton dos. « 

O’Connor se souvient du moment où Matt Harpring, maintenant analyste pour les jeux de jazz puis petit attaquant à l’esprit dur, est revenu d’une blessure au genou qui lui a coûté un temps considérable. Le front office Jazz a imposé à Harpring une restriction de minutes, qui a immédiatement été menacée par un match qui a été prolongé après son retour. Alors que la restriction arrivait à 24 minutes, Sloan a retiré Harpring de l’alignement, au grand dam de l’attaquant. Malgré Harpring faisant activement pression sur Sloan pour revenir dans le match, il a gardé Harpring sur le banc pendant la durée de la session supplémentaire.

« Matt n’était pas content de ça », a déclaré O’Connor. « Mais, Jerry est allé le voir après le match et a dit: » Je ne vais pas risquer votre carrière en vous jouant 27 minutes. S’ils (le front office) me disent de vous jouer 24 minutes, je vais vous jouer 24 minutes. »

Sloan était obsédé par la victoire. Mais il voulait gagner de la bonne façon. Il a entraîné de la même manière s’il avait l’une des meilleures équipes de basket-ball, qu’il avait dans les primes respectives de Stockton et de Malone, ou s’il recommençait avec un nouveau casting. D’une manière ou d’une autre, Sloan n’a jamais remporté un prix d’entraîneur de l’année de la NBA.

Mais, sans doute, son meilleur travail d’entraîneur aurait dû donner un tel résultat. Avec le retrait de Stockton et le passage de Malone aux Lakers de Los Angeles, le Jazz 2003-04 était largement prédit comme l’une des pires équipes de la ligue. Pour aggraver les choses, Harpring a raté 50 matchs avec sa blessure au genou. Mais Sloan a mené le Jazz, sans étoile établie sur la liste, à un record de 42-40 et est entré dans un match de qualification pour les séries éliminatoires. Sloan a terminé derrière Hubie Brown des Grizzlies des Memphis lors du vote de l’entraîneur de l’année.

Ses pairs, ses joueurs, ses amis et ses anciens coéquipiers disent la même chose à propos de Sloan: sa constance l’a façonné en tant qu’entraîneur de basket-ball et en tant que personne. Et le faible qu’il avait pour ses joueurs allait jusqu’à en tirer le meilleur parti, tout comme son exigence de jouer dur.

« Il était un entraîneur sans fioritures et un entraîneur très juste », a déclaré Darrell Griffith, qui a joué pour Sloan à la fin des années 1980. «Il connaissait très bien le jeu. Quand il a pris la relève, nous étions sur le point de décoller en tant que franchise. Jerry est entré et a mis tout le système dedans. On frappait à la porte. Nous avons toujours été candidats. Nous avons toujours eu des saisons gagnantes, vous pouviez donc y voir la promesse. Il a fait de nous une bonne équipe défensive. Il était un excellent entraîneur et j’ai adoré jouer pour lui. »

Chaque saison, Sloan rassemblait son alignement pour une réunion d’équipe au début du camp d’entraînement. Il regarderait ses gars dans les yeux et il dirait la même chose.

Il leur dirait qu’ils figuraient sur la liste pour une raison. Il voulait les gars qui étaient dans cette pièce, et qu’il n’avait aucune intention d’échanger ou de retirer quelqu’un de l’équipe. Il leur dirait au début de chaque camp qu’il voulait attaquer cette année-là avec le groupe qu’il avait au début de la saison.

« On pouvait voir la fidélité qu’il avait envers les gars et l’équipe », a déclaré Ronnie Price, un meneur de longue date du Jazz. «Je n’ai jamais rien vu ni vécu quelque chose comme ça auparavant. J’ai fait partie de nombreuses équipes et je n’ai jamais entendu ces déclarations nulle part ailleurs. Il était toujours blessé par chaque métier. A chaque mouvement d’un joueur, cela lui pesait. Nous n’avons jamais trop insisté sur ce que faisaient les autres équipes. Nous nous sommes toujours concentrés sur nous en tant qu’unité.

« Ses façons de diriger, il a fait de nous de meilleurs hommes, au lieu de faire de nous de meilleurs joueurs de basket-ball », a ajouté Price. «Il nous a aidés à devenir de meilleures personnes. Il nous a appris comment être des professionnels et comment mener une carrière réussie et durable. »

Gerald Eugene Sloan est né le 28 mars 1942, juste au sud de McLeansboro, Illinois, le plus jeune de 10 enfants, qui est devenu une maison monoparentale après la mort de son père lorsque Jerry avait 4 ans. En grandissant dans une petite ville, Sloan a dû travailler pour tout ce qui lui a été donné, ce qui l’a façonné adolescent et jeune adulte. Il avait l’habitude de se battre pour tout et de ne rien lui remettre. Il a grandi dans une ferme et il a cultivé une grande partie de sa vie loin de la cour. Il n’était pas étranger au travail acharné et aux tâches épuisantes.

Il est également devenu un grand joueur de basket-ball, un cadeau qui le mènera éventuellement à des endroits où il n’aurait jamais pensé aller. Aujourd’hui, le gymnase de Hamilton County High porte le nom de Sloan. En 1960, Sloan est devenu l’un des meilleurs joueurs de basket-ball du secondaire dans l’Illinois. Après avoir brièvement fréquenté l’Université de l’Illinois, il a ensuite fréquenté l’Université d’Evansville, où il est devenu l’un des meilleurs joueurs de Division II du pays, ce qui lui a valu d’être classé 19e au repêchage de la NBA en 1964 par les Baltimore Bullets comme éligible. junior. Mais Sloan a décidé de retourner à l’école et Evansville, qui avait remporté le titre D-II l’année précédente, a répété en tant que champions, Sloan étant nommé joueur le plus remarquable pour la deuxième année consécutive. En 1965, les Bullets ont de nouveau tabulé Sloan, cette fois avec le quatrième choix au classement général au premier tour.

« Je connais Jerry depuis mon enfance et il a toujours été un grand joueur », a déclaré Dave Fredman, actuel dirigeant de Jazz. «J’étais un grand fan de Southern Illinois University quand il a joué pour Evansville. Il a toujours été le meilleur joueur au sol. Il était dur. Il a joué dur chaque seconde. Je me souviens qu’il a rendu la vie de Pete Maravich difficile. Les gars n’ont tout simplement pas fait ça à Pete Maravich. « 

« Jerry, il avait juste quelque chose en lui qui l’a poussé à réussir », a déclaré Bob Weiss, l’entraîneur-chef de longue date de la NBA qui a joué avec Sloan sur les Chicago Bulls. «Lorsqu’il est arrivé enfant, il a dû travailler pour tout ce qu’il avait. Au moment où il est arrivé en NBA, il n’avait qu’une seule vitesse. Il ne connaissait qu’une seule façon de jouer. »

L’histoire se souvient de Jerry Sloan comme l’un des meilleurs gardes défensifs à avoir jamais joué au jeu. Avant la fin de sa carrière de 11 ans, il aurait deux matchs NBA All-Star sur son CV. Il a fait partie de la première équipe All-Defensive de la ligue à quatre reprises. Il a fait partie de la deuxième équipe deux fois. À 6 pieds 5 pouces et avec de longs bras, Sloan a rendu la vie misérable pour les gardes adverses.

Il n’a jamais reculé devant son opposition et a marqué 14 points par match au cours de sa carrière. Sloan détestait perdre. Il a médité sur chaque défaite. Il a juré aux coéquipiers de revenir plus fort. Et finalement, il est devenu l’un des gardiens bidirectionnels d’élite de la ligue. Sloan était l’un des Bulls de Chicago d’origine, pris par la franchise dans le projet d’expansion avant leur première saison de 1966-67. Avec Sloan, Weiss, Norm Van Lier, Bob Love et Chet Walker, les Bulls formaient une équipe éliminatoire cohérente.

Sloan, originaire de l’Illinois, était connu comme «The Original Bull» et célèbre pour son implacabilité sur le terrain. (Photo: Associated Press)

En 1978, Sloan est devenu le premier joueur de l’histoire de la franchise à retirer son numéro.

« Jerry était très digne de confiance », a déclaré Weiss. «C’était un ami et un gars sur qui vous pouvez compter. Sa compétitivité était là-haut avec Michael Jordan. Le gars détestait juste perdre. Je connais beaucoup de gars qui ont perdu le sommeil quand ils savaient qu’ils devaient être gardés par lui le lendemain. Il ramassait son adversaire à mi-parcours et ne cédait jamais.

«Il était l’épine dorsale de l’équipe. Il n’était pas un excellent joueur offensif avec des mouvements, mais il était un bon tireur et il a réussi son tir rapidement. Il a été le premier gars à entrer dans la ligue et à commencer à prendre les choses en main. Il était juste une grande présence défensive. »

De multiples blessures au genou ont forcé la fin de la carrière de Sloan en 1976. En 1978, il a rejoint le banc des Bulls en tant qu’entraîneur adjoint. En 1979, il est devenu entraîneur-chef pour la première fois, reprenant les Bulls.

« Je n’ai jamais pensé qu’il serait un bon entraîneur parce qu’il était si intense et il a pris ça si personnellement avec les arbitres quand il a joué », a déclaré Weiss. «Mais il s’est glissé dedans. Il n’a pas raté un battement. « 

Au départ, Weiss avait raison. La première incursion de Sloan dans le coaching n’a pas été une transition en douceur. Il a été licencié quelques mois après sa troisième saison, après avoir compilé un record de 94-121. Mais, après un certain temps loin du jeu et un an comme éclaireur pour le Jazz, Sloan a été embauché par le Jazz en tant qu’assistant en 1985. Il a presque rejoint la Continental Basketball Association (CBA) après avoir accepté un poste d’entraîneur-chef avec le Evansville Thunder. Mais il a choisi d’accepter le poste d’assistant du Jazz à la place.

À Salt Lake City, Sloan a passé trois ans sous Frank Layden comme assistant, apprenant sous l’un des meilleurs entraîneurs de la ligue. Il a fait ce qu’il a toujours fait, c’est-à-dire se présenter au travail, travailler aussi dur qu’il le pouvait quand il était là et essayer de s’améliorer chaque jour. Finalement, il a fait une impression sur les joueurs.

« Nous ne le connaissions pas bien en tant qu’entraîneur lors de son arrivée au Jazz », a déclaré l’ancien joueur de Thurl Bailey. «Nous connaissions sa ténacité et nous le connaissions bien en tant que joueur. Mais avec le temps, nous l’avons regardé comme un autre entraîneur-chef. Nous ne l’avons pas regardé comme un assistant. Même alors, il apprenait et s’entraînait sur le tas. Il avait tellement de connaissances en tant que joueur, nous l’avons tous demandé conseil. Ces choses sont liées à nous. « 

En 1988, lorsque Layden est devenu président de l’équipe, Jerry Sloan est devenu l’entraîneur-chef du Jazz et a commencé l’une des courses de coaching les plus légendaires de l’histoire de la NBA.

Sloan a mené le Jazz à 16 saisons consécutives avec une place en séries éliminatoires. Au cours de cette séquence, il a remporté six titres de division. Il a mené son équipe à 10 saisons avec 50 victoires. Stockton et Malone étaient les têtes d’affiche évidentes. Mais, en 1997, le Jazz était une équipe d’élite. Jeff Hornacek, Bryon Russell et Greg Ostertag ont formé un formidable trio de joueurs de soutien. Le banc était profond et athlétique. Sloan n’était pas seulement l’un des meilleurs entraîneurs de la ligue, mais Phil Johnson était également l’un des meilleurs assistants de la ligue.

Sloan était dur avec ses joueurs. Il a toujours exigé de leur mieux. Mais il était aussi compatissant. Il les considérait comme des personnes et pas seulement comme des marchandises.

« Jerry était le même gars tous les jours », a déclaré Fredman. « C’est ce que j’ai toujours admiré chez lui. Il savait que cela ne coûte rien d’être gentil avec les gens. Il comprenait que tout le monde avait un travail à faire. Il avait un bon instinct et il travaillait dur comme s’il faisait tout le reste. Il a concouru pour être un bon entraîneur et un bon communicateur. Il n’avait pas peur de faire parler ses autres entraîneurs. Il a toujours dit aux joueurs de ne pas avoir peur de venir à lui si ce joueur avait une idée. Il a essayé de donner l’exemple. »

En 1991, Bailey a été échangé du Jazz aux Timberwolves du Minnesota.

Quelques jours avant l’accord, l’équipe était à Miami, se préparant à affronter le Heat. Sloan a demandé à son pouvoir de venir dîner avec lui. Là, il a donné à Bailey la vérité. Il lui a dit qu’un accord était en cours de discussion et qu’il pourrait y avoir des discussions dans les médias. Il a dit à Bailey de continuer à se présenter et de continuer à jouer fort.

« Il était franc et direct », a déclaré Bailey. «Je savais que je n’avais pas le départ que j’avais lors des saisons précédentes. Il m’a dit de garder les yeux et les oreilles ouverts. Cette conversation m’a réconfortée en quelque sorte. Parce qu’il était franc avec moi, ce n’était pas un coup aussi dur qu’il aurait pu l’être. Vous avez toujours su qu’il vous soutenait dans n’importe quelle situation.

«Les petites choses qu’il m’a apprises, elles sont restées avec moi. Des choses comme rentrer ta chemise. J’ai des enfants qui jouent au basket et je leur dis maintenant les mêmes choses. Être à l’heure. Venez préparé. Le facteur de confiance. En tant que joueurs, nous avions tellement confiance en lui, et c’est rare. « 

Sloan (au centre) et l’équipe de la finale de la NBA 1997 ont été honorés lors d’une réunion du 20e anniversaire en 2017. (Rick Bowmer / Associated Press)

Sloan a remporté son 1 000e match en 2006 contre les Dallas Mavericks. À ce moment-là, il était sur le point d’accomplir un exploit rare, même s’il n’avait pas remporté un championnat. Il a construit un mastodonte autour de Stockton et Malone, puis a construit une autre grande équipe, cette fois autour de Deron Williams et Carlos Boozer.

Le système qui fonctionnait si bien dans les années 90 était toujours en place. Il y a eu le jeu de sélection. Il y avait les écrans de base solides, conçus pour obtenir des seaux faciles pour les grands hommes. Il y avait la défense inflexible. Il y avait le style offensif délibéré, fondé sur la ténacité et la précision.

À la fin des années 2000, Williams deviendrait l’un des meilleurs meneurs de jeu de la NBA. Boozer deviendrait l’un des meilleurs gros de la ligue. Mehmet Okur, Paul Millsap et Andrei Kirlienko ont formé un autre casting formidable. En 2007, le Jazz reviendrait à la finale de la Conférence Ouest. De ce point jusqu’à la retraite de Sloan, le Jazz a été l’une des meilleures équipes de la NBA.

« L’entraîneur Sloan était tellement constant, et c’est ce qui a fait de lui ce qu’il est », a déclaré Tyrone Corbin, qui a joué pour Sloan dans les années 1990, a entraîné sous Sloan et lui a succédé en tant qu’entraîneur-chef de Jazz.

«L’entraîneur s’est présenté tous les jours et a exigé un effort maximum. Mais il s’est assuré de donner le maximum d’efforts lui-même et c’est pourquoi les gars lui ont donné tant d’efforts. « 

Sloan a démissionné en 2011, avec Johnson, une décision qui a précédé le trading de Jazz Williams aux Brooklyn Nets deux semaines plus tard. La nuit avant la démission de Sloan, lui et Williams ont eu un désaccord, qui a été très médiatisé et dont il a été question à ce jour.

O’Connor a tenté de dissuader Sloan et Johnson de partir, mais en vain. Les mouvements ont finalement cédé la place au Jazz que nous voyons aujourd’hui, une équipe entraînée par Quin Snyder et dirigée au front-office par Dennis Lindsey.

« J’ai mal géré la situation », a déclaré O’Connor. « Je ne voulais pas qu’il parte, mais j’ai senti au cours de la saison que ça allait arriver. La plus grande chose que Jerry ait faite, c’est qu’il se souciait de la franchise. Le truc avec Deron était certainement un instrument, mais ce n’était pas le seul instrument. Je ne pense pas que ce soit juste pour lui ou pour Deron. « 

Lorsque Sloan a pris sa retraite, une ère de basket-ball a pris sa retraite avec lui. C’était un entraîneur de tous les instants, qui n’avait pas peur d’entrer dans les tranchées. Dans la ligue d’aujourd’hui, pratiquement tout le monde se sépare des médias. Sloan a peut-être été bourru à l’occasion, mais il a également embrassé les médias. Il savait qu’ils avaient du travail à faire et l’a dit à ses joueurs. Lui et Johnson mangeaient généralement dans la salle des médias Jazz et avaient souvent des conversations informelles avec des journalistes.

« L’entraîneur Sloan était honnête envers une faute », a déclaré Marc Spears d’ESPN, qui a couvert la NBA pendant deux décennies. «Une fois qu’il serait à l’aise avec vous, il vous laisserait entrer dans son incroyable cerveau de basket-ball. J’ai adoré son humilité. C’était un homme très simple qui ne prenait pas la vie trop au sérieux. J’ai vraiment apprécié de regarder mon emploi du temps et de voir un match avec du Jazz. Il était le seul entraîneur-chef à manger dans la salle des médias.

«La dernière fois que je l’ai vu, je lui ai dit combien il comptait pour moi. J’ai savouré chaque instant que j’ai pu passer avec lui. »

Sloan a été précédé dans la mort par son épouse, Bobbye, avec qui il était marié depuis 41 ans. Elle est décédée en 2004 d’un cancer du pancréas, après une bataille de six ans contre le cancer du sein.

La retraite de Sloan était calme. Il assistait régulièrement aux parties de jazz. Il est revenu dans l’équipe en 2013 en tant que consultant. Au-delà de cela, il est resté principalement hors de la vue du public. Le fondement de l’héritage de Sloan existe toujours dans le Jazz. Leur troisième duo d’étoiles, Donovan Mitchell et Rudy Gobert, a mené le Jazz à trois apparitions en séries éliminatoires en trois saisons. Le Jazz est toujours l’une des meilleures équipes défensives de la ligue. La mentalité de lunchpail, le travail acharné tout au long de la franchise, elle existe toujours.

« La culture est toujours là », a déclaré le centre des Pélicans de la Nouvelle-Orléans Derrick Favors, qui a été échangé à l’Utah pour Williams en 2011. « Même maintenant, la ténacité, l’état d’esprit défensif, tout est là. Quand je suis arrivé en Utah, l’entraîneur venait dans les vestiaires pour dire bonjour et juste pour parler. Juste à côté de lui, vous avez ressenti cette présence légendaire de Jerry Sloan. Tu savais qu’il était spécial.

« Même aujourd’hui, vous ne pouvez pas penser au basket-ball de l’Utah Jazz sans penser à Jerry Sloan. »

(Photo du haut: Melissa Majchrzak / NBAE via .)

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