Le plus grand scénario de la NWSL Challenge Cup avec le retour des sports d’équipe aux États-Unis

10 h 00 HE

Graham HaysESPN.com

Abraham Hays couvre les sports universitaires pour l’espnW, y compris le softball et le football. Hays a commencé avec ESPN en 1999.

C’était censé être l’été au cours duquel la Ligue nationale de soccer féminin s’est appuyée sur le succès mondial de la Coupe du monde de l’an dernier. Une chance de montrer comment huit ans avaient nourri une ligue que le public de masse pourrait et, espérons-le, apprécierait bientôt pour ses propres mérites.

Mais ce qui aurait pu être la prochaine étape pour le football féminin dans ce pays ressemble maintenant davantage à une première étape pour le sport en général aux États-Unis, car la NWSL devient la première ligue dans un sport d’équipe à revenir à la compétition au milieu de la course en cours. pandémie de Coronavirus.

La saison 2020 NWSL s’est, selon toute probabilité, transformée en NWSL Challenge Cup, le tournoi d’un mois qui se déroulera dans la région de Salt Lake City.

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• Orlando hors de la NWSL Cup après 10 tests positifs
• Comment la NWSL prévoit-elle d’être le premier sport d’équipe aux États-Unis?

Ce n’est pas un arrangement parfait. Ce n’était pas parfait avant que Tobin Heath, Christen Press et Megan Rapinoe se retirent de l’événement en raison de préoccupations concernant la pandémie, car tous les joueurs avaient le droit de le faire sans pénalité. Ce n’était pas parfait avant même que Orlando Pride ne se retire en masse, l’équipe incapable de se rendre en Utah après 10 tests COVID-19 positifs parmi les joueurs et le personnel.

Mais même sans quelques stars sur le terrain et sans supporters dans les gradins, ce ne sera pas un été sans football. Donc, après des mois de discussions sur la façon dont le sport pourrait revenir, passons au moins un peu de temps à regarder certaines des histoires qui façonneront cette huitième saison unique.

Comment fonctionne la Challenge Cup?

Il vaut probablement la peine de commencer par un bref rappel sur ce dont nous parlons. Il est utile que le format n’ait pas été si compliqué avant même que Orlando ne se retire de l’événement.

Il y a maintenant huit équipes impliquées dans le tournoi, et chaque équipe est assurée de jouer au moins cinq matchs. Il n’y a pas de groupes spécifiques dans la phase préliminaire, qui commence le 27 juin et se termine le 13 juillet, mais cela fonctionne sur le même principe de base que la phase de groupes de tout tournoi majeur. Avec Orlando absent, les huit équipes se qualifieront pour les huitièmes de finale. Ainsi, la phase d’ouverture ne concerne désormais que l’ensemencement et l’obtention de temps sur le terrain après la longue mise à pied.

La ligue a d’abord envisagé de placer des enjeux plus élevés dans cette phase du tournoi, avec seulement quatre équipes évoluant et un match à élimination directe commençant par les demi-finales, mais a décidé que c’était le choix le plus judicieux pour les joueurs et les équipes après trois mois d’activité limitée.

Les équipes peuvent transporter jusqu’à 28 joueurs. Tous les joueurs seront autorisés à s’habiller pour les matchs.

Il n’y aura pas de temps supplémentaire joué dans les matchs du tournoi. Les matchs à élimination directe toujours à égalité au bout de 90 minutes iront directement aux tirs au but. Comme c’est la norme dans le monde du football en ce moment, les équipes pourront effectuer cinq remplacements pendant les matchs (qui peuvent être effectués en trois arrêts maximum). Les cartons jaunes seront effacés après les quarts de finale, mais tout joueur qui ramasse deux cartons jaunes lors des matchs précédents sera suspendu pour un match.

Les quarts de finale se joueront les 17 et 18 juillet, les demi-finales le 22 juillet et la finale le 26 juillet. Les demi-finales et la finale se joueront au Rio Tinto Stadium, domicile des Royals d’Utah et du Real Salt Lake. Tous les autres matchs se joueront sur du gazon artificiel au stade Zions Bank.

Le vétéran de l’USWNT, Crystal Dunn, et la star brésilienne Debinha du champion de la NWSL, North Carolina Courage, participeront tous deux à la Challenge Cup d’un mois. Rich Graessle / Icon Sportswire

Qu’est-ce qui n’a pas changé dans la NWSL?

Comme vous l’avez peut-être remarqué, le monde est un peu différent de ce qu’il était il y a trois ou quatre mois, sans parler de la dernière fois où les équipes de la NWSL ont pris le terrain lors de vrais matchs en octobre.

Un petit peu de familiarité au milieu de tous ces changements, du moins en ce qui concerne le football féminin dans ce pays, est que tout le monde poursuit le Courage de Caroline du Nord.

Bien au-delà du parvenu courageux que l’entraîneur de Caroline du Nord, Paul Riley, tente de temps à autre – et de manière attachante – de revendiquer comme identité, les Courage sont deux champions consécutifs de la NWSL et trois fois vainqueurs de Shield en titre en tant que champions de la saison régulière. Et au moins sur le papier, ils entrent dans la Challenge Cup aussi fort qu’ils l’étaient il y a une saison, lorsque leur différence de buts était meilleure que celle des trois autres équipes éliminatoires combinées et qu’ils ont mis Chicago 4-0 en finale.

Le pilier du milieu de terrain McCall Zerboni est passé à Sky Blue et Heather O’Reilly a gracieusement pris sa retraite. Mais le Courage a ajouté Hailie Mace, le choix général n ° 2 incontournable du repêchage de 2019. Le contingent de l’équipe nationale américaine, Abby Dahlkemper, Crystal Dunn, Jessica McDonald, Samantha Mewis et Lynn Williams, fait partie de l’alignement de la Challenge Cup, avec l’étoile montante brésilienne Debinha, qui faisait partie du top 10 des buts et passes décisives il y a une saison.

Plutôt que tout signe du glissement standard, le défi reste de trouver une équipe pour y répondre alors que le Courage cherche à ajouter à sa collection de trophées.

Pourquoi le Pacifique Nord-Ouest est-il toujours au centre de l’attention?

Même si le Courage a établi la norme et Salt Lake City devient la plaque tournante géographique d’un été, le nord-ouest du Pacifique demeure au cœur de l’identité de la ligue.

La région a toujours été le cœur de la ligue, de la foule, de la puissance des stars et des victoires à Portland au succès de Laura Harvey’s Reign dans les premières années et à l’escale de Vlatko Andonovski en route vers l’équipe nationale féminine des États-Unis. Le Pacifique Nord-Ouest est toujours important.

Même sans Heath et Rapinoe dans les semaines à venir, c’est toujours le cas.

Reign FC est maintenant OL Reign, le nom qui reflète un modèle commercial potentiellement changeant de paradigme qui a vu le géant français l’Olympique Lyonnais prendre une participation majoritaire. Auparavant parmi les modèles de propriété indépendante sous Bill Predmore, qui reste PDG, OL Reign est maintenant un test pour le type d’investissement européen qui a longtemps été répandu dans des clubs comme Barcelone et Manchester City. Ces jours-ci, cela en fera également un test pour les effets de l’économie des coronavirus sur de tels investissements dans le football féminin.

Sans Rapinoe, le nouvel entraîneur Farid Benstiti doit faire ses débuts aussi facilement qu’Andonovski l’a fait après Harvey. Mais comme il sied à la nouvelle propriété internationale, apportant de nouvelles signatures ou louées Alana Cook (PSG), Shirley Cruz (PSG), Adrienne Jordan (Birmingham City) et Yuka Momiki (NTV Beleza) fait un début intrigant.

Les changements intersaison à Portland n’ont rien à voir avec la salle de conférence et tout à voir avec une restructuration sur le terrain. Les Thorns ne se contentaient pas de bricoler sur les bords. Ils ont opté pour la rénovation, échangeant la défenseure de l’équipe nationale américaine Emily Sonnett, entre autres, dans le but de s’approvisionner en un mouvement de jeunes dirigé par le numéro un mondial, Sophia Smith. Et avec la disparition du programme de courte durée de l’académie de développement du football américain et des départements sportifs universitaires confrontés à des gouffres budgétaires liés aux coronavirus, Smith n’est pas seulement un jeune buteur talentueux. Après avoir quitté Stanford après seulement deux saisons, elle représente au moins un orteil dans l’eau d’un modèle entièrement différent de développement des joueurs de plus en plus dirigé par les clubs NWSL.

Pourtant, même sans Heath et après avoir envoyé la star montante australienne Ellie Carpenter à Lyon lors d’un récent transfert, les Thorns ont à peine démoli les choses pour construire à partir de zéro. Christine Sinclair est à bord pour le tournoi, et Portland a également ramené Becky Sauerbrunn à la maison dans un mouvement qui efface un point faible. Gagnez maintenant et gagnez plus tard. Cela a toujours été du ressort de Portland NWSL.

Rose Lavelle fait partie des jeunes talentueux de Washington Spirit, qui ont échangé une autre star à Mallory Pugh. Randy Litzinger / Icon Sportswire

Qu’est-ce qui retient les challengers?

Les Royals de l’Utah sont apparus sur le point de montrer le nouveau système d’allocation de la ligue lorsqu’il a été annoncé en avril que l’équipe était sur le point de recruter l’Allemande Dzsenifer Marozsan et la Française Sarah Bouhaddi loin du géant européen Lyon.

Mais comme l’Utah accueille maintenant le reste de la NWSL sur son territoire natal pour la Coupe, ce mégadéal semble avoir été sabordé ou du moins suspendu à long terme. Les importations ne seront certainement pas là cet été. Et pire encore dans l’immédiat, l’Utah ne manquera pas seulement Sauerbrunn, échangé à Portland, mais aussi Press, qui a évoqué les préoccupations du COVID-19 en se retirant.

Ces problèmes de personnel soulignent encore pourquoi la Caroline du Nord sera si difficile à déloger. Chaque challenger potentiel a ses propres problèmes urgents. Certains d’entre eux sont liés à une pandémie – comme Press et Rapinoe qui choisissent de ne pas participer à la Challenge Cup.

Certains sont liés à des blessures. Avec un nouveau départ pour Mallory Pugh et un travail de reconstruction remarquable sous la direction générale Alyse LaHue, Sky Blue semblait rapide pour les conflits en séries éliminatoires – un exploit pour une franchise si récemment un gâchis dysfonctionnel. De nouveaux ajouts Midge Purce et McCall Zerboni en font toujours une équipe intéressante dans la Challenge Cup. Mais sans Carli Lloyd et Pugh en raison de blessures, la reprise pourrait se poursuivre à un rythme plus mesuré.

D’autres problèmes proviennent du flux et du reflux naturel de toute ligue, même en temps normal. Le challenger le plus proche il y a une saison et toujours un modèle de stabilité de gestion, Chicago doit néanmoins remplacer le double MVP Sam Kerr, qui a signé avec Chelsea. Si l’ajout de l’intersaison Kealia Ohai est une partie importante de cette réponse, le reste de la liste reste chargé.

Mais c’est toujours un grand « si » quand il s’agit de remplacer quelqu’un comme Kerr.

Washington a toujours Rose Lavelle, Andi Sullivan et Ashley Sanchez au premier tour parmi ses nombreux atouts juvéniles. Mais l’acte même de négocier Pugh – envisagé comme une pièce maîtresse de la franchise lorsqu’il quitte le lycée – est la preuve de la difficulté pour une équipe de passer du potentiel aux séries éliminatoires, sans parler des championnats.

Comme Sky Blue, et comme Orlando avant son retrait, Houston espère accélérer un plan de reconstruction. Et un tournoi à élimination directe peut être plus propice à la mise en évidence du potentiel – tout ce qu’il faut pour faire bonne impression est une bonne journée plutôt que la cohérence de la saison.

Si la question est de savoir qui peut renverser la Caroline du Nord, ce n’est pas un signe prometteur que la plupart des challengers ont plus de questions que de réponses.

Avec les Jeux olympiques de Tokyo reportés d’un an en raison de COVID-19, le nouvel entraîneur de l’équipe nationale féminine des États-Unis, Vlatko Andonovski, a plus de temps que prévu pour se préparer. Joseph Weiser / Icon Sportswire via .

Comment la Challenge Cup pourrait-elle remodeler 2021?

Au lieu de quelques mois pour se préparer à son premier tournoi majeur en tant qu’entraîneur de l’équipe nationale féminine des États-Unis, Andonovski a maintenant une autre année pour se préparer.

C’est une bonne nouvelle pour quelqu’un dont l’engagement presque obsessionnel envers la préparation et le dépistage a contribué à faire de lui un tel succès dans le NWSL et à gagner son poste actuel.

C’est d’autant plus vrai maintenant qu’Andonovski aura en fait au moins un mois de football à évaluer. Que le processus d’audition olympique soit ouvert ou non, il y a au moins une chance pour les joueurs de plaider leur cause pour 2021.

Certes, toutes les mêmes restrictions d’une liste de 18 joueurs restent. Andonovski avait déjà suffisamment de congestion dans le tableau de profondeur pour s’assurer que certains vainqueurs de la Coupe du monde manqueraient les Jeux olympiques. Et maintenant, au lieu d’une candidature sans doute à long terme quelques mois après avoir donné naissance à son premier enfant, Alex Morgan sera probablement quelque chose de proche d’une liste de verrouillage. C’est un endroit de moins.

Mais pour les joueurs émergents comme le défenseur Mace, l’ancien choix global n ° 2 qui rejoint maintenant la Caroline du Nord après avoir commencé sa carrière professionnelle à l’étranger, ou le défenseur de Washington Tegan McGrady, c’est encore une année de développement. Peut-être même que Catarina Macario, lauréate du trophée Hermann à deux reprises, qui obtient une autre année pour régler son statut de citoyenneté et sera professionnelle d’ici l’été prochain, a le temps de participer à la discussion tout au long d’une saison universitaire, quelle que soit la forme qui prend, ou camps de l’équipe nationale plus tard dans l’année.

La Challenge Cup est également l’occasion pour des vétérans comme Morgan Brian de Chicago et Allie Long d’OL Reign de montrer à Andonovski qu’ils ont plus de tournois à jouer. Les deux faisaient partie des vainqueurs de la Coupe du monde l’été dernier, mais n’ont pas participé aux qualifications olympiques plus tôt cette année. Et c’est une chance pour Casey Short de Chicago, Sullivan de Washington et Williams de Caroline du Nord – qui font tous partie des qualifications après avoir raté la Coupe du Monde – pour améliorer encore leurs cas.

Comment la ligue va-t-elle gérer le coronavirus pendant le tournoi?

Dans son rôle au sein du groupe de travail médical de la ligue, le Dr Daryl Osbahr a déclaré lorsque la NWSL a annoncé la Challenge Cup que les tests positifs pour COVID-19 étaient inévitables. Et en effet, la ligue a annoncé le premier test de ce type la semaine dernière, sans nommer le joueur. Osbahr a également déclaré qu’il espérait que les protocoles en place pourraient prévenir toute une équipe devant fermer.

Cela ne s’est évidemment pas produit à Orlando, ce qui rappelle à quel point il est difficile de pratiquer des sports d’équipe en période de pandémie.

La ligue a été transparente sur ses protocoles de santé pour le tournoi. Tout test positif, asymptomatique ou autre, déclenche une séquence qui comprend la mise en quarantaine du joueur en question et la recherche et le test des contacts pour le reste de l’équipe.

Les joueurs dont le test est positif mais qui restent asymptomatiques peuvent retourner au centre d’entraînement pour un entraînement léger et des réunions d’équipe après 10 jours et un entraînement complet après 14 jours.

Les joueurs dont le test est positif et qui présentent également des symptômes recevront une évaluation médicale locale et une hospitalisation si nécessaire. Ils sont interdits de tout exercice pendant 14 jours et ne peuvent reprendre un exercice léger qu’après sept jours sans symptômes et après une série de tests, y compris un électrocardiogramme et un échocardiogramme.

Les individus qui sont considérés comme ayant un contact à haut risque avec toute personne dont le test est positif seront également mis en quarantaine et les joueurs ne pourront pas retourner à l’entraînement pendant 14 jours.

Il est difficile de prévoir si un plan est suffisant ou non dans les circonstances actuelles. De nombreuses ligues européennes de football ont redémarré ces dernières semaines sans problèmes généralisés, y compris la ligue féminine d’Allemagne où Wolfsburg vient de conclure un titre. Mais dans ce pays, même en mettant de côté la fierté pendant un moment, des entités, des équipes professionnelles de baseball aux collèges, ont interrompu leurs séances d’entraînement ou fermé des installations en réponse à des tests positifs.

Et comme à Orlando, la géographie pourrait ne pas aider. Selon les données du New York Times, Salt Lake et les comtés voisins de l’Utah font partie des régions de l’État qui connaissent une augmentation du nombre de cas au cours des deux dernières semaines. Les villes de Herriman et Sandy, où tous les matchs seront joués, se trouvent dans la partie sud du comté de Salt Lake, juste au nord du comté d’Utah.

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