dans les coulisses avec Brian ‘Boom’ Kelleher de l’UFC

Au centre de la cage, entouré d’un public de chaises vides, l’adversaire de Brian «Boom» Kelleher, Hunter Azure, était étendu sur le tapis.

Le bruit du silence interrompu uniquement par le hurlement des commentateurs et les acclamations de son coin, Kelleher grimpa au sommet de la cage et cria vers l’un des rares sièges occupés dans l’arène. Le président de l’UFC, Dana White, y était assis – à une distance sociale sûre.

« Enroule Sugar Sean dans un joint, » cria Kelleher, « je vais lui fumer le cul! »

Ce n’était pas la première fois que Kelleher appelait «Sugar» Sean O’Malley, une star des poids coq et connaisseur de la marijuana. Mais c’était la première fois qu’il le faisait après avoir livré un crochet gauche vicieux pour son premier KO UFC. Sans parler du fait que Kelleher a fait tout cela devant un Blanc concentré, une arène vide et des millions de fans de sport du monde entier à la recherche de quelque chose à applaudir pendant la pandémie mondiale de COVID-19.

C’était comme passer un test pendant que l’enseignant et toute la classe regardaient chacun de vos mouvements.

« Je savais que tant de nouvelles regardaient le sport, des gens qui regardent d’autres sports et qui recherchent une forme de divertissement », a déclaré Kelleher. « Avoir un KO vraiment excitant comme ça avec le monde du sport à regarder, c’était énorme pour ma carrière. »

Alors qu’il conduisait à l’aéroport avant son combat à l’UFC Jacksonville plus tôt ce mois-ci, les nerfs ont commencé à couler pour Kelleher, âgé de 33 ans. C’est un effet secondaire courant lorsqu’on se prépare à embarquer sur un vol pendant une pandémie mondiale pour entrer dans une cage et combattre un autre être humain. Pourtant, ce n’était pas l’idée d’attraper le virus ou une attaque au visage qui rendait Kelleher nerveux.

C’était l’écouvillon nasal. L’appareil allongé de type Q-Tip qui serait bientôt poussé dans la cavité nasale de Kelleher pour effectuer un test de COVID-19.

« J’avais tellement peur pour ça », a déclaré Kelleher en riant. « Je suis prêt à combattre quelqu’un dans une cage mais j’ai peur de presque tout le reste de la vie. »

Ses parents, Matt et Jen, ont conduit Kelleher et son jeune frère et cornerman, Mak, à l’aéroport JFK de New York le dimanche avant le combat. Le terminal généralement animé de l’un des aéroports les plus fréquentés du monde était… vide.

« C’était une ville fantôme », a expliqué Jen. «Vraiment, vraiment effrayant. En tant que parent, j’étais plus préoccupé par le voyage que par le combat lui-même. Avec tout ce qui se passait, je voulais juste m’assurer qu’ils étaient en sécurité. C’était très difficile. D’une certaine manière, j’avais presque l’impression de les envoyer à la guerre. »

Matt, un pompier à la retraite de New York, avait déjà assisté à tous les combats professionnels de Kelleher. Normalement, dans les tribunes, ou parfois dans le coin de son fils, Matt regardait ce combat à la télévision à 1 200 milles de distance pour éviter de voyager sous la menace du coronavirus.

« C’était très émouvant, vous voulez juste qu’ils soient en sécurité », a déclaré Matt à propos du départ de l’aéroport. «Je n’étais pas content de ne pas pouvoir y aller. J’ai en quelque sorte enfreint les règles de distanciation sociale et leur ai fait un câlin avant de partir. »

À l’intérieur de l’aéroport, il y avait une scène d’un film apocalyptique, avec des lignes de sécurité inexistantes, des magasins vides et des coins salons inoccupés.

« Vous penseriez que l’aéroport ne se sentirait pas comme l’endroit le plus sûr pour être dans un moment comme celui-ci », a déclaré Mak, « mais il l’a fait parce qu’il n’y avait personne là-bas. »

L’avion lui-même n’était pas aussi vide, surprenant Kelleher quant au nombre de personnes voyageant sur un vol en milieu de semaine à Jacksonville pendant une crise sanitaire nationale. Une rangée sur deux était occupée et un siège vide était laissé entre chaque passager, tous portant des masques faciaux.

À son arrivée à Jacksonville, une navette organisée par l’UFC a conduit les Kellehers à l’hôtel. Avec Ronaldo Souza ayant été testé positif avant son combat quelques jours auparavant – des informations qui avaient initialement incité Kelleher à se demander si son propre combat serait annulé – des mesures de précaution strictes étaient en place. Avant d’entrer dans l’hôtel, les Kellehers ont fait prendre leur température et, une fois débarrassés, ils ont reçu des bracelets à code couleur indiquant qu’ils avaient eu accès à ce qui est devenu quelque chose d’une bulle d’isolement UFC: le Hyatt Regency Riverfront.

Ils ont été rapidement conduits à un étage bloqué entièrement dédié aux tests COVID-19, où ils ont subi une piqûre au doigt pour un test d’anticorps et ce frottement de nez redouté.

« Ce n’était pas aussi mauvais que je le pensais », a déclaré Kelleher. « Juste un petit chatouillement. »

En attendant les résultats de l’écouvillonnage, Kelleher a été invité à s’isoler autant que possible dans sa chambre et, s’il devait sortir, à porter un masque en tout temps. Chaque combattant a également reçu une salle d’entraînement individuelle, qui comprenait un sauna portable.

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

À ce moment-là, avec des gymnases fermés au cours des deux mois précédents en raison de la pandémie, la plupart des séances d’entraînement de Kelleher avaient été faites chez lui.

« Je vis avec mes parents, donc j’essaie de rester loin des gens et d’essayer de prendre des précautions, mais aussi de rester dans la meilleure forme possible », a-t-il déclaré.

Pour équilibrer précaution et préparation, Kelleher a acheté de l’équipement de gymnastique à domicile pour son sous-sol et s’est montré créatif avec l’entraînement en circuit. Il a fait de l’ombre sur sa pelouse et a couru dans le quartier. Il a accroché un sac de boxe à un arbre dans sa cour.

«Je faisais deux séances d’entraînement difficiles par jour, mais ce n’est pas la même chose que d’avoir des partenaires pour s’entraîner, des séances d’entraînement, du jiu-jitsu, de la lutte. C’est beaucoup plus intense de s’entraîner correctement pour un combat.  » Dit Kelleher. «Mon corps s’adaptait et mon poids augmentait. Je ne pouvais pas faire de catégorie de poids coq (126-135 livres) mais je voulais me battre et je voulais aller travailler et faire un chèque de paie. « 

Il était prêt à combattre un autre poids coq à 145 livres dans un combat poids plume. L’azur invaincu a accepté, donnant à Kelleher deux semaines pour se préparer avant l’UFC Jacksonville.

« Dès que j’ai eu le combat, j’ai dû commencer à prendre quelques risques de plus », a déclaré Kelleher. « Alors, j’ai commencé à attraper quelques partenaires, des gars avec qui je pouvais travailler et en qui j’avais confiance. »

Kelleher a commencé à faire des séances privées de jiu-jitsu. Il a travaillé avec son entraîneur en grève. Il a eu deux séances d’entraînement, après quoi il a dit qu’il se sentait gazé.

«La forme de combat est différente de la forme», a-t-il déclaré. «J’étais un peu nerveux à l’idée de me fatiguer et de ne pas pouvoir me défendre et performer au mieux de mes capacités. Mais j’ai réglé cela et je suis resté concentré. »

Dans les jours qui ont précédé le combat, Kelleher a passé la majorité du temps dans sa chambre d’hôtel, visitant occasionnellement la piscine sur le toit, se promenant dans la ville presque vide et s’entraînant ou traînant avec son frère et les cornermen, Brian Michelino et Steve Kasten.

Lorsque son alarme s’est déclenchée le jour du combat, il s’est réveillé avec anxiété.

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

« Vous ressentez cette vague de nerfs, pensant qu’aujourd’hui est le jour où je vais combattre quelqu’un dans une cage », a-t-il déclaré. « Que suis-je en train de faire?! Vous essayez de trouver un moment de détente, de calme et de paix. »

Pour ce faire, Kelleher médite. En travaillant sur sa respiration et en se rappelant ce qui est important pour lui et pourquoi il fait ce qu’il fait, il se sent centré.

«Je me dis d’apprécier ce processus parce que vous faites ce que vous aimez et faites ce que vous êtes bon et vivez votre rêve», at-il dit.

Le temps semblait s’être arrêté le jour du combat. Pour l’aider à passer, après le petit-déjeuner et son shake d’avant-combat pour passer en revue certaines combinaisons et faire transpirer, Kelleher est allé se promener, a obtenu son smoothie vert traditionnel et a fait de la lecture dans sa chambre d’hôtel.

« On pourrait penser qu’avec tout ce qui se passe dans le monde, cela aurait été plus étrange que ça », a déclaré Kelleher à propos de sa préparation au combat pendant la pandémie. «Mais les combats sont si extrêmes que je ne peux même pas penser à toutes les autres choses qui se passent dans la vie. Cela m’a en fait apporté un peu de normalité. J’étais content d’avoir pu aller travailler. »

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

Seuls deux combattants ont été amenés de l’hôtel à l’arène à la fois. Chacun avait son propre vestiaire, alors que normalement il serait partagé entre plusieurs combattants. Kelleher est arrivé à l’arène environ une heure et demie avant son combat. Kelleher et son coin n’ont pas été autorisés à sortir des vestiaires avant l’heure d’appel. Quand ils sont partis, ils ont dû prendre tous leurs sacs et effets personnels dans le couloir pour que l’équipe de nettoyage puisse immédiatement commencer à désinfecter la pièce pour le prochain combattant.

Kelleher a ensuite fait son chemin dans une arène vide.

«C’était une expérience surréaliste de pénétrer dans cette immense arène qui était complètement vide et de se concentrer uniquement sur la tâche à accomplir», a déclaré Kelleher.

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

De retour chez eux à Selden, New York, Matt et Jen Kelleher regardaient dans le confort de leur salon. Les amis habituels en personne et la fête de visualisation de la famille pour les nuits de combat sont devenus virtuels avec une vidéoconférence Zoom qui comprenait la petite amie de Kelleher, Alison, ainsi que des tantes, des oncles, des cousins ​​et des amis.

« Vous les regardez dans ce petit carré sur un écran d’ordinateur », a déclaré Matt. «J’ai tourné mon ordinateur portable vers la télévision pour quiconque ne pouvait pas regarder. Nous leur avons dit: «Quand ce combat commencera, nous ne ferons pas beaucoup attention à vous. S’il gagne, nous pouvons tous devenir fous par la suite. »Et bien sûr, après le combat, je criais tellement que j’ai perdu le souffle.»

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

Pendant le combat, tout était silencieux sur Zoom, tout comme à l’intérieur de l’arène.

« J’ai pu tout entendre: mon coin, ses coins, les commentateurs », a expliqué Kelleher. « Tout était limpide. »

Peut-être trop clair, parfois. Kelleher est connu pour commencer lentement dans le premier tour pour avoir une idée de son adversaire. Azure a riposté en sortant agressif, en lançant des combinaisons plus longues que prévu par Kelleher. Après une frappe, Kelleher a entendu le coin d’Azure crier que le nez de Kelleher était cassé.

«J’ai de l’adrénaline. Je ne le sens pas. J’ai commencé à sentir mon nez et j’ai commencé à voir quelque chose dans ma vision périphérique et je pensais que mon nez était tordu et dépassait », a déclaré Kelleher. « Alors, j’ai commencé à penser qu’il m’a vraiment cassé le nez. »

Le coin de Kelleher a confirmé après le premier tour que son nez n’était pas cassé. Kelleher se détendit. Et le deuxième tour était le temps du «boom».

« Je vais mieux au fur et à mesure que le combat continue », a déclaré Kelleher. «Je l’ai montré au deuxième tour.»

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

Non loin de la maison de Matt et Jen, le frère aîné de Brian, Keith, dont les précédentes célébrations du salon après le combat sont devenues quelque peu virales, criait à sa télévision. Sa femme, Natalie, FaceTimed sa sœur et son ami afin qu’ils puissent voir le combat. Les fils jumeaux de cinq ans de Keith et Natalie ont crié «Oncle Champ! Oncle Champ!  »

«Nous aurions aimé pouvoir avoir de la famille et des amis comme nous le faisons habituellement», a déclaré Keith. «Nous savons que la maison deviendrait folle quand il aurait gagné. J’ai toujours couru dans la pièce en hurlant quand il a été éliminé. »

En regardant le film d’Azure avant le combat, le coin de Kelleher a remarqué sa tendance à lancer des coups de pied uniques avec les mains baissées. Kelleher l’attendait, prête à saisir l’ouverture.

Quand Azure a lancé un coup de pied à l’intérieur de la jambe avec un peu moins de 1h30 à faire au deuxième tour, Kelleher a plongé à gauche et a contré avec ce qu’il (un droitier) a appelé plus tard un «crochet gauche parfait». Il a attrapé Azure proprement à travers la mâchoire, l’envoyant instantanément sur le tapis, ce qui en fait un point culminant qui serait bientôt tweeté par SportsCenter (illustré ci-dessous). Comme un joueur de baseball qui sait très bien qu’il vient de se connecter lors d’un home run imposant, Kelleher est entré en mode bat flip. Il a levé prématurément les bras dans la victoire, avant de réaliser que l’arbitre n’avait pas arrêté le combat. Kelleher a livré une paire de coups de poing au marteau pour terminer le KO, améliorant son record de l’UFC à 5-3.

« Je me suis demandé après le combat à quoi cela aurait ressemblé avec toute une arène de fans », a déclaré Kelleher. «Tout le monde aurait explosé avec ce crochet gauche. Je suis un peu contrarié d’avoir raté cette partie, mais c’était quand même assez cool pour tous les hauts gradés de l’UFC de pouvoir entendre tout de façon limpide. « 

Les Blancs ont certainement entendu la clarté de Kelleher après le combat. Cela rappelait le combat de Kelleher en 2015, avant de se rendre à l’UFC, à l’époque où il vivait à l’arrière d’une salle de sport et utilisait un vélo comme principal moyen de transport. White à l’époque était dans la foule pour un événement Ring of Combat à Atlantic City pour repérer les talents pour son émission «Looking for a Fight». Kelleher a gagné par KO après avoir lancé un coup de poing en rotation sur le visage de son adversaire (un mouvement qu’il a également tenté à Jacksonville dans un type de cercle complet). Avec son adversaire toujours dans le ring, Kelleher a couru hors de la cage et s’est approché de White dans la foule, lui disant de lui donner sa chance à l’UFC.

Cinq ans, huit combats à l’UFC et quatre prix bonus de 50000 $ plus tard, Kelleher et White se retrouvent désormais régulièrement en tête à tête en tant que patron et employé.

« Lors de mon dernier combat, je me battais littéralement pour mon travail », a déclaré Kelleher à propos de sa victoire en janvier, une soumission au premier tour contre Ode Osbourne qui lui a valu un nouveau contrat avec l’UFC. «Maintenant, je suis là avec l’une des plus grandes victoires de ma carrière avec Dana assis au premier rang.»

UFC Fight Night Azure contre Kelleher

Photo par Douglas P. DeFelice / .

Lorsque Kelleher est sorti de la cage après avoir vaincu Azure, c’est White qui s’est approché de lui. Il a déclaré à Kelleher qu’après le premier tour, ses cotes de paris en direct avaient chuté, ce qui en faisait un outsider majeur.

« Dana a dit que son ami d’enfance lui envoyait des SMS en disant qu’il allait laisser tomber un énorme pari sur Kelleher au deuxième tour », a déclaré Kelleher. «Donc, le gars laisse tomber ce pari sur moi et juste après que je l’ai mis KO, il a gagné une énorme somme d’argent. Je me disais: «Dana, je veux un pourcentage de ça, mon pote.» »

Et aussi, a ajouté Kelleher, une paire de shorts Tie-Dye pour son prochain combat. Un autre coup à O’Malley.

« Il est une star en devenir », a déclaré Kelleher à propos d’O’Malley. « Donc, je veux battre ce gars et voler tout ce battage médiatique et me mettre en position d’être la nouvelle star en devenir et le gars qui finira par se battre pour un titre. »

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

Le processus d’après-combat a été accéléré pour sortir les combattants et les coins de l’arène et les ramener à l’hôtel le plus rapidement possible. Le départ de Kelleher a cependant été retardé car il avait besoin de points de suture entre ses orteils. Tout en les recevant, il a passé une série d’appels FaceTime: à sa petite amie, son frère et ses parents.

Il a ensuite rencontré les médias présents, qui étaient situés à une distance sûre de Kelleher, puis une conférence téléphonique avec d’autres médias. Kelleher et son coin ont alors saisi leurs affaires dans le couloir et se sont dirigés vers le bus pour rentrer à l’hôtel.

Là, ils ont commandé un service de chambre, regardé le reste des combats, puis, bien sûr, ont revu le combat de Kelleher avant de se coucher.

« Après le combat, il est très difficile de dormir », a déclaré Kelleher. « Il y a une montée continue d’adrénaline et d’excitation. »

Le lendemain matin, ils sont remontés dans un avion plus bondé que prévu, ont traversé un aéroport presque vide et sont rentrés chez la petite amie de Kelleher.

La quarantaine de deux semaines pour Brian et Mak a commencé.

Photo gracieuseté de l’équipe Kelleher

Mak, qui habite dans quelques villes à l’ouest de sa famille, est resté avec ses parents afin de ne pas mettre sa petite amie, qui souffre d’asthme, en danger.

« Nous restons principalement à l’extérieur ou dans nos chambres à l’étage, et quand nous descendons, nous portons tous des masques autour de la maison », a déclaré Mak. «Brian reprend déjà l’entraînement. Je l’ai vu frapper le sac dans l’arrière-cour. Il veut continuer sur sa lancée. »

Il n’y a pas de temps d’arrêt lorsque vous essayez de vous lever … bien que Kelleher soit salué par certains comme le meilleur artiste hip-hop de l’UFC, il peut utiliser du temps en quarantaine pour écrire de la musique et publier une nouvelle chanson sur YouTube.

Mais Kelleher se concentre principalement sur son prochain combat, pour lequel il espère qu’il y aura des fans dans les tribunes, une paire de shorts Tie-Dye autour de sa taille et une autre conversation après le combat avec Dana White.

« La persistance est tout », a déclaré Kelleher. «Dans ce sport, il y a tellement de hauts et de bas, tant de fois où vous pouvez arrêter de fumer et aller chercher un travail régulier. Mais tu dois juste continuer et de bonnes choses vont arriver. « 

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