son KO mortel et la recherche d’un pardon impossible

▲ L’histoire de ce boxeur d’origine africaine, décédée en 2013 à l’âge de 75 ans, est célèbre pour avoir révélé de nombreux stéréotypes de boxe. Sur l’image, lors de son combat contre le Français Jean-Claude Bouttier le 19 décembre 1972 à Paris. Photo .

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Journal La Jornada
Dimanche 28 juin 2020, p. 8

Bruxelles. Pendant un demi-siècle, il a été tourmenté par ce KO dont son rival ne s’est jamais relevé. Toujours à la recherche d’un pardon impossible, depuis 1962, lorsque la vie du boxeur afro-descendant Emile Griffith a chancelé après l’épisode du Madison Square Garden de New York, où il a frappé et provoqué la mort du Cubain Benny Kid Paret.

L’histoire est célèbre dans le monde de la boxe. Paret se moquait de l’homosexualité bien connue mais cachée de Griffith; Celui-ci lui a porté l’insulte, mais la mauvaise fortune a dérivé de la tragédie. L’épisode est maintenant raconté par un roman graphique publié ce mois-ci: Knock Out! Son auteur est l’allemand Reinhard Kleist, qui s’est fait connaître pour la biographie illustrée du légendaire chanteur country Johnny Cash, en 2006.

Le 24 mars 1962, au Madison Square Garden de New York, Emile Griffith, né 24 ans plus tôt aux îles Vierges, affronte Benny Paret pour la troisième fois et dans le but de récupérer le titre de champion du monde du poids Welter en jeu, qui avait conquis la première fois avant de le perdre à nouveau face au même boxeur cubain.

Devant 14 millions de téléspectateurs, les deux boxeurs jouent l’un des combats les plus brutaux de l’histoire de ce sport. Enchaînant des live et des hooks face au Cubain, Griffith semble incontrôlable. Paret finit par s’effondrer sur la toile, inconscient, au douzième round. Dans le coma, il est décédé deux semaines plus tard, le 3 avril, à l’âge de 25 ans.

Fidèle à l’histoire, la bande dessinée Kleist explique qu’avant le combat, lors de la cérémonie de pesée devant la presse, Paret a provoqué Griffith en lui lançant des insultes homophobes, touchant un point sensible, car l’Américain voulait garder sa vie privée secrète, craignant cela mettrait sa carrière en péril.

Au cours de sa carrière professionnelle (1958-1977), il n’a jamais voulu parler de son orientation sexuelle, il a considéré qu’il pouvait mener sa vie sans en parler, explique l’auteur Reinhard Kleist; « Ce que j’ai aimé dans cette histoire, c’est qu’elle révèle de nombreux stéréotypes de boxe », ajoute-t-il.

Griffith aimait la renommée qui était associée à ses succès, mais comme raconté dans Knock Out!, Il est devenu un boxeur presque contre sa volonté au milieu des années 1950, alors qu’il occupait un emploi au service d’un créateur de chapeaux pour Les femmes de Manhattan.

Impressionné par son physique, son employeur, qu’il considérait comme un deuxième père, l’a convaincu d’aller voir un coach de boxe. Même si l’Américain n’était pas sûr de vouloir devenir boxeur: j’aimerais pratiquer le baseball ou le ping-pong, s’entraîne-t-il aussi?

L’entraîneur, Gil Clancy, serait finalement celui qui l’accompagnerait au sommet. Griffith a été champion du monde dans trois catégories (poids welter, super poids moyen et poids moyen).

Après le combat dramatique de 1962, le monde de la boxe a été confronté à de nombreux dilemmes sur les dangers de cette pratique: quel niveau de violence est acceptable? Quand l’arbitre doit-il arrêter un combat? C’est effrayant que pendant la dose interminable de coups que Griffith donne, vous entendiez des spectateurs crier « Assassin! »

Pour expliquer son histoire, Reinhard Kleist a imaginé un dialogue entre Griffith et le fantôme de Paret, lors d’un trajet en taxi jusqu’à l’hôpital. Le premier doit être soigné après avoir été victime d’une violente agression homophobe (ce qui n’est pas imaginaire et s’est produit, selon l’auteur, dans les années 1990).

De cette façon, explique Kleist, il voulait montrer que la mémoire du boxeur mort n’a pas cessé de hanter Griffith toute sa vie.

Lors d’entretiens, il a expliqué que Benyny Paret lui était apparu à plusieurs reprises, en fantôme, qu’il avait vu dans le miroir ou furtivement dans la rue, comme s’il avait été hanté.

Victime de démence en fin de vie, Emile Griffith est décédé en 2013, à l’âge de 75 ans, cinq ans après avoir rendu publique son homosexualité lors d’une rencontre sur Christopher Street, une rue de New York qui fut l’épicentre de la lutte pour les droits des gays et lesbiennes à la fin des années 1960.

Quand il est sorti du placard, ses amis lui ont tourné le dos. La tragédie résonne encore résumée dans une phrase qu’il avait prononcée à l’époque: Quand j’ai tué un homme, ils m’ont accompagné; Quand j’ai dit que j’aimais un homme, ils m’ont laissé seul.

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